MARSEILLE ANTIQUE

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Légendes fondatrices

« Sous le règne du roi Tarquin, des jeunes gens venus de Phocée en Asie abordèrent à l'embouchure du Tibre et firent alliance avec les Romains. De là, continuant leur navigation, ils allèrent jusqu'aux golfes les plus éloignés de la Gaule et y fondèrent Marseille, au milieu des Ligures et des peuplades sauvages des Gaulois. Pour se défendre contre leur férocité ou attaquer à leur tour ceux qui les avaient attaqués les premiers, ils multiplièrent les exploits. » Racontant la fondation de Marseille, d'après l'œuvre de Trogue-Pompée – un historien d'époque impériale originaire de Vaison-la-Romaine –, Justin (iie siècle apr. J.-C.) souligne deux aspects majeurs des débuts de la cité phocéenne : ses difficultés dans un environnement hostile et sa fidélité à Rome.

Cet enseignement est souvent négligé, car l'attention se porte sur la belle légende que rapporte ensuite Justin. Après leur visite à Tarquin l'Ancien – roi de Rome de 616 à 579 avant J.-C. selon Tite-Live –, les Phocéens débarquent sur le territoire des Ségobriges. Leur roi, Nann, prépare les noces de sa fille. « Il se disposait selon la coutume de sa nation à la donner à celui qu'elle choisirait librement pendant le festin. » Le père commande à Gyptis d'offrir l'eau à celui qu'elle veut pour mari. « L'Aiglonne » choisit parmi une cour de soupirants l'invité de la dernière heure : Protis. Le bel étranger, dont le nom signifie « le Premier », obtient de son royal beau-père un terrain pour bâtir une ville. Marseille est née.

Athénée, au iiie siècle après J.-C., raconte la même histoire en citant le philosophe Aristote qui rédigea un traité sur la constitution des Marseillais. Au cours d'un repas nuptial, Petta, fille de Nannos, distingue Euxénos le Phocéen en lui présentant une coupe de vin mêlée d'eau. Voyant dans ce geste l'expression de la volonté divine, le roi accepte cette union. Les noms ont changé, mais le rituel est le même : une princesse se donne un époux au cours d'un banquet rassemblant ses prétendants. Attestée dans de nombreux récits d'origin [...]

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Écrit par :

  • : professeur d'histoire ancienne à l'université de Bourgogne, Dijon

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Pour citer l’article

Hervé DUCHÊNE, « MARSEILLE ANTIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/marseille-antique/