POLO MARCO (1254 ou 1255-1324)

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Un fonctionnaire de l'empereur mongol en Chine

Marco Polo est né dans une famille de riches marchands vénitiens. Entraînés par les circonstances au-delà de leurs activités commerciales, son père et son oncle s'étaient rendus en 1265 à Pékin, à la cour du khan Kubilai, fondateur en Chine de la dynastie mongole des Yuan. Considérés comme les représentants de la chrétienté, les Polo prennent le chemin du retour à travers l'Asie centrale, porteurs d'une lettre du khan pour le pape. En 1271, emmenant avec eux le jeune Marco, ils quittent à nouveau Venise, munis de présents et d'un message du pape pour le khan Kubilai. Ils arrivent à Pékin en 1275. L'empereur Kubilai les retient à sa cour et les engage à son service. Ils y restent dix-sept années. L'administration mongole, éloignant du pouvoir l'élite intellectuelle autochtone, emploie en effet, de préférence, des fonctionnaires d'origine étrangère en Chine conquise. C'est pourquoi Marco Polo, qui travaille en Chine pour les conquérants mongols, ignore tout de la langue, de l'écriture et des coutumes chinoises. Beaucoup de noms propres chinois ne lui sont connus qu'en persan ou en mongol, langues qu'il maîtrise parfaitement. On ignore quelles furent exactement ses fonctions, car il ne donne aucun détail sur ses activités, et les annales chinoises ne le mentionnent pas. On sait seulement par son récit qu'il se rendit en mission en Chine du Sud-Ouest, et peut-être au Champa et à Ceylan. Il séjourna pendant trois ans dans la grande ville méridionale de Hangzhou, où il remplissait des tâches administratives. En 1291, il est autorisé à quitter l'empire Yuan avec ses deux parents, afin d'accompagner, par la route maritime, une importante ambassade qui conduit au khan de Perse une princesse du clan de Kubilai. S'étant acquittés de cette mission, ils sont enfin de retour à Venise en 1295, après vingt-cinq années d'absence.

Premier voyage des frères Polo

Photographie : Premier voyage des frères Polo

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Kubilai khan remet à Niccolò et Matteo Polo une tablette d'or valant sauf-conduit pour leur retour à Venise. Enluminure attribuée à l'atelier du Maître de Boucicaut, Livre des merveilles du monde, vers 1412. Bibliothèque nationale, Paris. 

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Caravane sur la Route de la soie

Photographie : Caravane sur la Route de la soie

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Caravane de marchands en Asie centrale. Détail d'un panneau de l'Atlas catalan, réalisé vers 1375 à partir des informations fournies par Marco Polo pour ce qui concerne l'Asie. Bibliothèque nationale, Paris.   

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Premier voyage des frères Polo

Premier voyage des frères Polo
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Caravane sur la Route de la soie

Caravane sur la Route de la soie
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Livre des Merveilles de Marco Polo

Livre des Merveilles de Marco Polo
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Livre des merveilles du monde, M. Polo

Livre des merveilles du monde, M. Polo
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Delphine BAUDRY-WEULERSSE, « POLO MARCO (1254 ou 1255-1324) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/marco-polo/