MALADIES INFECTIEUSES ÉMERGENTES

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Virus VIH et lymphocyte T4

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Relations de parenté entre virus humains VIH et virus simiens VIS

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Tique en train de se nourrir

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Véhicules de l’ONU près d’une rizière pendant la guerre de Corée

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Les conditions d’apparition des maladies infectieuses émergentes

De nombreuses maladies émergentes, nouvelles chez l’homme, apparaissent dans des situations environnementales particulières : « être au mauvais endroit au mauvais moment ». L’agent pathogène existe et ce sont des conditions d’exposition « nouvelles » qui révèlent son existence de manière fortuite. Quelques exemples illustrent ces conditions très diverses et souvent inattendues.

Climatisation et légionellose

Un exemple classique d’émergence d’une pathologie liée à un environnement très particulier concerne les liens entre climatisation et légionellose. La légionellose, maladie émergente « née » en 1976, tire son nom d’une épidémie survenue en juillet de cette année lors d’un congrès de l’American Legion à Philadelphie, affectant 182 participants et provoquant 29 décès. Depuis, des poussées épidémiques ont été observées périodiquement, comme en 2003 à Lens (104 personnes affectées, 18 décès, selon l’Institut de veille sanitaire). L’agent causal est une bactérie thermophile parasite d’amibes vivant dans des milieux riches en métaux (Legionella pneumophila). La bactérie est membre d’une famille connue depuis longtemps pour provoquer une forme bénigne de pneumopathie (fièvre de Pontiac). Ses préférences écologiques la font proliférer dans les circuits d’eau chaude, les tours de réfrigération (Lens) ou encore les climatiseurs (Philadelphie). La maladie observée à Philadelphie est une forme de l’infection grave chez les sujets âgés et tabagiques, ce qui était le cas de nombreux membres de l’American Legion. La cause directe en est la prolifération de la bactérie dans un système de climatisation mal nettoyé. Maladie nouvelle d’une certaine manière, mais aussi maladie anthropique.

Prolifération du gros gibier et maladies à tiques

La maladie de Lyme est un autre exemple de maladie dont le caractère de nouveauté est ambigu. Elle fait partie du groupe des maladies à tiques (tularémie, d [...]

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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « MALADIES INFECTIEUSES ÉMERGENTES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/maladies-infectieuses-emergentes/