MAGNÉTISME (notions de base)

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Historique

Bien qu’on ne connaisse aucun de ses écrits, on attribue au philosophe présocratique grec Thalès de Milet (vers — 625, vers — 547) la première description de l’attraction du fer par une pierre appelée magnétite, car elle était répandue dans la région de Magnésia, en Thessalie. Démocrite (vers — 460, vers — 390) tenta une explication du phénomène en argumentant que les atomes de l’aimant pénètrent au milieu des atomes de fer pour les agiter. L’historien latin Pline l’Ancien (23-79) rapporte qu’un certain Dinocares proposa au roi Ptolémée Philadelphe (— 309, — 246) de bâtir à Alexandrie un temple sur la voûte duquel on insérerait des blocs de magnétite afin de soutenir en l’air une statue de fer de la reine Arsinoé. Il semble que les premières boussoles datent du iiie siècle et qu’elles équipèrent couramment les navires vers le xie siècle ; des expériences fondamentales sur les aimants sont relatées et commentées dans l’Epistola de magnete écrit vers 1269 par Pierre le Pélerin de Maricourt, maître du philosophe anglais Roger Bacon, mais on doit attendre 1600 pour que le médecin anglais William Gilbert (1544-1603) développe dans son De magnete une première théorie des aimants. Les lois d’action des charges magnétiques seront écrites par Charles Augustin Coulomb (1736-1806) et Denis Poisson (1781-1840) avant que James Clerk Maxwell (1831-1879) élabore la théorie classique de l’électromagnétisme. Au xxe siècle, la théorie de la relativité d’Albert Einstein permet de comprendre que la distinction entre un champ électrique et un champ magnétique est la conséquence du choix d’un référentiel. Par ailleurs, la physique quantique élucide la nature discontinue des interactions électromagnétiques comprises comme échanges de photons. Elle révèle de plus l’existence du spin, moment cinétique intrinsèque des particules élémentaires, so [...]


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Écrit par :

  • : directeur de recherche au CNRS, centre de physique théorique de l'École polytechnique, Palaiseau

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Bernard PIRE, « MAGNÉTISME (notions de base) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 mars 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/magnetisme-notions-de-base/