M.O.X. (Mixed Oxide), industrie nucléaire

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Risques associés à l'utilisation du MOX

Le transport du plutonium et la fabrication des combustibles MOX sont des opérations à haut risque. En effet, le plutonium est beaucoup plus radioactif et radiotoxique que l'uranium. En termes de radioprotection, la limite de dose annuelle, fixée par les autorités de radioprotection pour le public, se traduit pour un adulte à l'inhalation d'une quantité de 1 millième de microgramme de plutonium. Du fait de sa teneur en plutonium, un combustible neuf MOX est environ trois cent mille fois plus radioactif qu'un combustible neuf à uranium enrichi et il est beaucoup plus chaud. Des emballages spécifiques ont été développés pour le transport du plutonium et des combustibles MOX neufs et usés.

L'utilisation du MOX dans les réacteurs présente de nombreux inconvénients. Radioactivité et température rendent la manipulation des combustibles plus complexe et le contrôle du réacteur plus délicat. En cas d'accident, la présence de MOX dans le réacteur et les piscines de combustibles irradiés aggrave les conséquences possibles, y compris par le risque de criticité (emballement de la réaction en chaîne). Enfin, les combustibles MOX irradiés (c'est-à-dire sortis du réacteur après usage) sont beaucoup plus radioactifs que les combustibles irradiés classiques. Ils doivent être refroidis beaucoup plus longtemps en piscines près des réacteurs (au minimum deux ans et demi contre six mois à un an pour les combustibles à uranium) et le temps total de refroidissement est environ dix fois plus long : cinquante ans au lieu de cinq à dix ans. Ces combustibles irradiés ne sont pas retraités (des essais de retraitement ont toutefois été conduits à La Hague entre 1998 et 2008 pour un total de 68,5 tonnes) et sont stockés en l'état dans les piscines de La Hague après leur séjour dans celles des réacteurs. Au final, toute l'opération ne permet de réduire que de 15 à 20 p. 100 environ la quantité de plutonium produite initialement dans les réacteurs « non moxés ». Ut [...]


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Pour citer l’article

Bernard LAPONCHE, « M.O.X. (Mixed Oxide), industrie nucléaire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/m-o-x-mixed-oxide-industrie-nucleaire/