LUCRÈCE (env. 98-55 av. J.-C.)

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Lucrèce dans son temps et dans les lettres latines

Auteur d'un poème en six chants, De rerum natura (Sur la nature), inspiré par la physique d'Épicure, et dont Cicéron écrivait à son frère Quintus qu'il « témoignait à la fois de beaucoup de génie et de beaucoup d'art », Titus Lucretius Carus demeure pour nous, dans sa vie, à peu près inconnu. Une tradition notée par saint Jérôme en fait la victime d'un philtre d'amour : devenu à demi-fou, écrivant son poème dans des moments de répit mental, il se serait suicidé, pour finir, un peu après la quarantaine. Pure légende ? Sans doute, mais pourquoi demeure-t-elle le seul élément de sa biographie qui ait été conservé ? Personne, sauf Cicéron, et de façon presque allusive, ne mentionne Lucrèce de son vivant, à une époque où, cependant, la culture hellénique, la philosophie surtout, était toute-puissante à Rome. Plus tard, Horace et Virgile oscilleront, devant l'œuvre magistrale, entre la tentation et la crainte, mais observeront le même mutisme quant à la personnalité de son auteur. Ne pourrait-on pas voir là quelque dessein secret, formé bien avant saint Jérôme, de ne laisser du poète que cette image vengeresse d'un esprit fort payant cruellement ses audaces et s'infligeant à lui-même, dans un accès de démence, le châtiment réservé aux impies ? Malheur, dit la société, à celui qui est seul ! Une interdiction tacite prononcée contre l'ouvrage de Lucrèce serait, à tout prendre, explicable. L'examen de l'époque peut apporter quelque lumière. Le poème De la nature est un appel constant et passionné à l'avènement de la lumière. Or, entre les années 100 et 50, la Rome de Lucrèce s'enténèbre chaque jour davantage. Au sortir d'une terrible crise sociale, après l'abdication de Sylla, la République continue de se débattre dans l'incohérence politique. Les vieilles institutions chancellent ; le Sénat se déchire en coteries impuissantes ; les magistrats sont corrompus : « Une vi [...]

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Pour citer l’article

Barthélemy A. TALADOIRE, « LUCRÈCE (env. 98-55 av. J.-C.) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/lucrece/