LONDRES

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Histoire d'une capitale

De la fondation à la fin du Moyen Âge

Au mythe de la Troja Nova qui fait remonter Londres à une époque plus ancienne que Rome, on préférera la réalité : Londres est née après la conquête romaine en 43 avant notre ère, d'abord camp militaire, bientôt cité commerciale et centre administratif (Londinium) ; ses premiers murs datent du iiie siècle et sa population aurait alors avoisiné les 30 000 habitants ; déjà, sa fonction portuaire et l'existence d'un pont de bois en font un important carrefour de communications. Des restes de murailles aux vestiges d'un temple de Mithra en passant par des mosaïques et des documents épigraphiques, les signes abondent de sa vie de cité. Les invasions saxonnes contribuent à la ruiner, malgré des survivances dont, au vie siècle, l'installation d'un évêque saxon qui prend ainsi la suite lointaine du premier évêque de 314. Les siècles suivants sont faits de relèvements et de destructions renouvelées, liées aux invasions de Vikings, mais aussi à la vulnérabilité aux incendies d'une ville construite en bois.

À l'arrivée des Normands, Londres semble déjà dotée d'une autorité locale embryonnaire, sous la tutelle de l'évêque et du roi, et elle est divisée en 28 wards, chacun sous l'autorité d'un échevin. Ce statut est confirmé par Guillaume qui, méfiant, fait aussi construire deux forteresses de surveillance, dont la Tour à l'est. Westminster, où Édouard le Confesseur avait fait ériger une abbaye, devient, à l'écart de la ville, le centre de l'administration monarchique et ne sera jamais soumise à la Cité. Dès ces premiers siècles normands, Londres est de loin la ville la plus riche et la plus grande, la construction de maisons nouvelles se faisant dans une superficie si restreinte qu'on se plaint amèrement, vers 1300, du manque de place et de l'étroitesse des ruelles. Commerce et artisanat y sont les activités majeures, le négoce en partie aux mains d'étrangers, marchands de Cologne invités par Henri II dès 1152, autres Allemands qui bénéficient du Statut des marchés de 1283, nombreux juifs (sans doute 2 500 vers 1200) sous la sauvegarde du roi jusqu'à la grande expulsion de 1295. La bourgeoisie se développe et obtient confirmation et extensions successives des chartes de franchise ; en 1215 est permise la première élection d'un maire et, en 1319, l'autonomie de la Cité est acquise. Le xive siècle voit la définition des grandes institutions municipales, le Common Council élu par les corporations, les sheriffs chargés de la justice. Siégeant au Guildhall, le maire est le véritable « roi de Londres », le second personnage du royaume ; il a droit de justice, il délivre aux officiers royaux et au roi lui-même les autorisations nécessaires à leur venue dans la ville.

La ville du xive siècle est déjà inégalement sûre, des chroniques anciennes mettent en garde contre les voleurs, les charlatans, les diseurs de bonne aventure ; est-ce en contradiction avec cette affirmation des années 1380 selon laquelle Londres serait « la place la plus sûre du royaume » ?

La Cité médiévale est fortement marquée par la ferveur religieuse : une centaine d'églises paroissiales, vingt-trois monastères s'ajoutent à des institutions développées au-delà des murs : hôpitaux, maison des Chartreux. Entre 1245 et 1269 est édifiée l'abbaye gothique de Westminster, « à la fois Reims et Saint-Denis réunis ».

La Tour, aux constructions sans cesse renforcées et complétées, protège un pont qui, à partir du xiie siècle, est de pierre.

Le nombre des habitants a varié : 40 000 probablement avant la Peste noire, la moitié à la fin du xive siècle.

Le xve siècle apporte peu de changements ; le grand négoce se développe, toujours en partie aux mains des Allemands de la Hanse, ainsi qu'un précapitalisme marchand avec une classe de drapiers qui jouent le rôle de fabricants contrôlant des ateliers ruraux plus ou moins éloignés. La population se reconstitue partiellement grâce à l'immigration et, [...]

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Royaume-Uni : carte administrative

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Cathédrale Saint-Paul, à Londres

Cathédrale Saint-Paul, à Londres
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Cathédrale Saint-Paul, Londres, déambulatoire

Cathédrale Saint-Paul, Londres, déambulatoire
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Trafalgar Square

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Écrit par :

  • : professeur à l'université de Paris-III-Sorbonne nouvelle
  • : maître de conférences en géographie, université de Limoges, Géolab

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Pour citer l’article

Roland MARX, Frédéric RICHARD, « LONDRES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 08 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/londres/