LOI, physique

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Les limites de la loi

Aussi ne faut-il pas s'étonner que la formulation de lois ait constitué, du xviie au xixe siècle, la forme canonique d'énonciation des découvertes scientifiques, en tout cas en physique. Longtemps, les lois porteront le nom de leur premier énonciateur – lois de Kepler, de Snell-Descartes, de Newton, de Boyle-Mariotte, de Lambert, de Coulomb, etc. Par-delà la personnalisation du travail scientifique, on peut voir dans cette individualisation une conception démiurgique de la science, où le découvreur s'identifie au créateur, ou tout au moins se révèle son intercesseur : si la loi de Dieu s'appelle aussi loi de Moïse, la loi de la Nature peut bien s'appeler loi de Newton. La laïcisation de l'idéologie dominante comme la démocratisation du pouvoir politique affaibliront l'importance de la notion de loi dans la pratique scientifique. La dénomination des lois, au cours du xixe siècle, se fera d'abord plus abstraite : on parlera de la loi des grands nombres, des lois de la thermodynamique, de l'électromagnétisme, de l'évolution même. Par ailleurs, certaines lois conçues initialement comme fondamentales se révéleront approximatives et de validité limitée. C'est le cas de la loi d'Ohm qui affirme la proportionnalité entre la tension électrique aux bornes d'une résistance et le courant qui la traverse, mais qui ne vaut que pour des conducteurs particuliers ; de même, la loi des gaz parfaits ne vaut qu'approximativement pour des gaz réels et doit être remplacée par des expressions plus compliquées. Le caractère finalement phénoménologique de ces lois infirme leur appellation même.

Mais la critique essentielle que l'on peut adresser à la notion de loi est qu'elle ne donne qu'une idée trop limitée de la structure théorique de la physique. Dans la mesure où une loi énonce une relation particulière entre certaines grandeurs physiques, l'insistance mise sur cet énoncé tend à masquer l'existence d'autres relations connexes, dont seul l'ensemble peut rendre compte de la structure [...]

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Pour citer l’article

Jean-Marc LÉVY-LEBLOND, « LOI, physique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/loi-physique/