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L'évolution de la production imprimée

C'est vers 1450 que la technique occidentale d'impression des textes fut mise au point, dans l'entourage de Gutenberg ; cependant, des essais d'impression furent sans doute effectués vers la même époque en Hollande et à Avignon.

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À quelles nécessités répondaient ces tentatives ? Il semble qu'on ait ressenti en Europe, à la veille de la Renaissance, le besoin de multiplier les textes à volonté à la suite d'un assez large mouvement d'alphabétisation ; mais c'est surtout le mécanisme capitaliste qui joua en cette affaire un rôle moteur.

À partir de 1460, la technique nouvelle se diffusa très rapidement. Vers 1520, des officines étaient établies dans toutes les villes d'Europe de quelque importance. Parmi les œuvres répandues sous forme de manuscrits, l'imprimerie effectue d'abord un tri. Puis, le besoin pour les libraires de renouveler les textes et d'élargir leur clientèle impose un dynamisme tout nouveau dans le domaine culturel. Parallèlement commence le temps des modes : mode pour les écrits mystiques à la fin du xve siècle, mode pour les classiques latins et grecs entre 1490 et 1530, enfin mode pour les textes littéraires en langues nationales vers le milieu du xvie siècle. Ainsi la presse à imprimer apparaît-elle alors au service de l'humanisme, puis à celui du nationalisme et contribue-t-elle à former, mais aussi à figer, les langues nationales.

Multipliant les textes sacrés comme les textes profanes, recherchant naturellement les meilleures versions, les imprimeurs favorisent en outre l'essor d'une forme d'esprit critique qui est à la base de la Réforme ; possédant l'instrument nécessaire pour atteindre simultanément un public assez large, ils contribuent, par la diffusion de toute une littérature de caractère polémique, à cristalliser l'opinion publique autour des problèmes religieux.

Ainsi la typographie a-t-elle fortement contribué à bouleverser la [...]

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Leipzig, métropole du livre

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Planche de la Fabrica

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Saint Jérôme dans son cabinet de travail

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Écrit par :

  • : professeur de communication à l'université de Nantes, ancien directeur du département d'information et de communication de l'I.U.T. de Nantes
  • : professeur émérite à l'École nationale des chartes, directeur d'études à la IVe section de l'École pratique des hautes études
  • : Conservateur à la Bibliothèque nationale

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Pour citer l’article

Jacques-Alexandre BRETON, Henri-Jean MARTIN, Jean TOULET, « LIVRE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/livre/