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Ferdinand de Saussure

Les notions clés de la réflexion mise en place par Ferdinand de Saussure (1857-1913) sont les suivantes : l'objet de la linguistique est la langue (par opposition à la parole), qui peut être abordée en synchronie ou en diachronie, et qui doit être étudiée en tant que système de signes – chaque signe étant constitué d’un signifiant et d’un signifié.

Langue et parole

L'opposition langue/parole, qui a connu une grande fortune, vise à distinguer le langage comme fait social et le langage comme fait individuel. Assez mal définie sur le fond, cette opposition a donné lieu à diverses réinterprétations ultérieures : code objectif indépendant des utilisateurs/acte libre d'utilisation de ce code par les sujets, code universel/codes particuliers (ou « idiolectes »), aspect virtuel du langage (l'ensemble des unités et de leurs combinaisons possibles, ou règles de compétence)/actualisation effective (performance). L'important est de noter que Saussure subordonne l'étude de la parole à celle de la langue, qui est selon lui l'objet propre de la linguistique.

De même, il privilégie l'étude de la langue en synchronie, qui prend pour objet l'équilibre du système à un moment donné de l'histoire. La perspective diachronique, qui s'attache à décrire les changements linguistiques, se trouve ainsi reléguée au second plan : l'évolution ne serait que le passage d'un état de langue stable à un autre (c'est-à-dire une relation entre des coupes synchroniques opérées à des époques différentes).

Théorie du signe

Enfin, la pièce maîtresse de l'édifice saussurien est la théorie du signe. La langue est composée d'unités discrètes qui ne sont pas immédiatement perceptibles, mais qui doivent être identifiées par l'analyse, et qui définissent une combinatoire : ces unités, ce sont les signes, qui unissent chacun un signifié (concept) et un signifiant (image acoustique). La théorie du signe opère une rupture par rapport à la conception naïvement nominaliste qui identifie le langage à la pens [...]


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Pour citer l’article

Catherine FUCHS, « LINGUISTIQUE - Théories », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/linguistique-theories/