WALRAS LÉON (1834-1910)

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L'héritage d'Auguste Walras et de Cournot

Dans la Notice autobiographique qu'il a commencé à rédiger en 1893 et qu'il a achevée en 1904, ainsi que dans plusieurs lettres (Correspondance générale), Léon Walras a rappelé le rôle primordial qu'ont joué dans le développement de sa pensée, d'une part, l'œuvre d'Antoine Augustin Cournot et, d'autre part, celle de son père, l'économiste et philosophe Auguste Walras. Cette double influence est perceptible dans la formation de la théorie walrassienne de la valeur et des prix, c'est-à-dire dans sa théorie de l'échange, et deux articles publiés vers la fin de sa vie (« Cournot et l'économie mathématique », 1905 ; « Un initiateur en économie politique, A. A. Walras », 1908) viennent encore la souligner. C'est à dix-neuf ans que Walras, né à Évreux, lut les Recherches de Cournot –, qui avait été lui-même le condisciple d'Auguste Walras à l'École normale –, et qu'il se « plu[t] à rechercher les origines de la géométrie analytique du calcul infinitésimal et de la mécanique analytique dans les ouvrages de Descartes, de Newton et de Lagrange ». Mais il ne renonça qu'en 1858 à la littérature et à la critique d'art vers lesquelles, sans goût pour le métier d'ingénieur, il s'était tourné après un échec à Polytechnique et un bref passage à l'École des mines, pour se consacrer définitivement à la continuation de l'œuvre économique et sociale de son père. Ce dernier n'attira pas seulement son attention sur l'intérêt qu'il y aurait à appliquer systématiquement les mathématiques à l'économie politique : de son père, Walras a également reçu l'explication de la valeur d'échange par la rareté telle qu'elle est exposée dans les deux ouvrages De la nature de la richesse et de l'origine de la valeur (1831) et Théorie de la richesse sociale (1848), ainsi que la distinction entre économie politique pure, économie politique appliquée et économie sociale, qui rend compte de ses intérêts successifs et des grandes divisions de son œuvre. [...]


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Écrit par :

  • : professeur à l'université de Paris-V-Sorbonne, secrétaire général de L'Année sociologique

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Pour citer l’article

Bernard VALADE, « WALRAS LÉON - (1834-1910) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/leon-walras/