LE DÉMON DE LA THÉORIE (A. Compagnon)

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Le Démon de la théorie d'Antoine Compagnon (Seuil, Paris, 1998), sous-titré Littérature et sens commun, est l'un des rares essais qui traite de la crise théorique qui affecte la critique littéraire universitaire. Antoine Compagnon, professeur à la Sorbonne, auteur notamment d'essais sur Proust et sur La Troisième République des lettres, appartient à la génération qui apprit davantage des séminaires de Roland Barthes que du célèbre Raymond Picard. Le livre, quant à lui a pour projet d'établir un bilan de l'héritage formaliste – celui d'une époque qui a voulu, à la suite de Paul Valéry, fonder une science du texte – et d'en confronter les résultats face à la critique classique, qu'elle se proposait alors d'évacuer.

Antoine Compagnon

Antoine Compagnon

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De Montaigne à Proust, en passant par l'« antimoderne » Baudelaire, Antoine Compagnon redéfinit la notion d'histoire littéraire. 

Crédits : Ulf Andersen/ Getty

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On se souvient du mot de Christian Bourgois : « la théorie c'est fichu » et de l'atmosphère endeuillée qui est tombée sur les années 1980. L'avant-garde avait vécu, et Philippe Sollers, dans un retour au roman classique, précédé de la fin de la revue Tel Quel, avait donné le signal du repli. En littérature, ce fut le moment de la redécouverte de l'histoire littéraire accompagnée d'approches parfois vouées au bricolage entre l'ancien et le nouveau. La disparition de Barthes, de Foucault, de Lacan, la fin des idéologies ne laissèrent bientôt subsister de façon visible que les pratiques déconstructivistes de Jacques Derrida ou la sociologie de Pierre Bourdieu.

Paradoxalement, c'est l'enseignement secondaire et universitaire qui a capitalisé le discours et les pratiques de la théorie littéraire de ce que l'on regroupe sous le nom de formalisme. Genette, Barthes, dont Le Degré zéro de l'écriture ou Figures furent reçues comme des œuvres initiatiques, sont trop souvent réduits aujourd'hui à de seules visées pédagogiques. Aussi Antoine Compagnon se pose-t-il la question sinon de la validit [...]

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Jean-Didier WAGNEUR, « LE DÉMON DE LA THÉORIE (A. Compagnon) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/le-demon-de-la-theorie/