LE CAPITAL, Karl MarxFiche de lecture

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Marchandise, plus-value et accumulation

La structure du Capital reflète la méthodologie de Marx : elle consiste à partir des « entités abstraites » de l'économie politique classique pour ensuite étudier le concret. Le livre I analyse le processus de production capitaliste et débute par les chapitres sur la marchandise et la monnaie, afin d'analyser la « survaleur » et le « surtravail » (la forme moderne de l'exploitation) et d'en exposer les exemples concrets : la dimension proprement historique intervient en dernier lieu avec l'histoire du capitalisme anglais. L'exposition de la circulation du capital (livre II) puis celle des rapports de production capitalistes (livre III) permettent de saisir la totalité du mode de production capitaliste. Le livre IV approfondit les « théories sur la plus-value » et propose une analyse complète des théories économiques à partir de la théorie de la « survaleur ».

La première phrase du Capital caractérise l'essence du capitalisme : « La richesse des sociétés dans lesquelles règne le mode de production capitaliste s'annonce comme une immense accumulation de marchandises. L'analyse de la marchandise, forme élémentaire de cette richesse, sera par conséquent le point de départ de nos recherches. » En distinguant la valeur d'usage et la valeur d'échange, Marx se place dans le prolongement de la théorie ricardienne de la valeur travail. La substance de la valeur est un travail « abstrait » – considéré indépendamment de sa finalité – qui correspond à « la dépense de force humaine de travail ». La valeur n'est plus un attribut naturel de la marchandise mais devient un rapport social. Marx analyse dès lors le processus de circulation des marchandises propre à l'économie capitaliste : une conversion du capital argent en capital productif (A-M) permet au capitaliste de retrouver accru le capital argent initialement avancé (M-A'). Or cette création de « survaleur » ou plus-value n'est possible que s'il existe une marchandise spécifique : la force de travail. La plus-value correspond à la différence entre la valeur réalisée par la force de travail et la rémunération de cette dernière, fixée au niveau de subsistance des travailleurs. Marx explique ainsi comment les propriétaires des moyens de production prennent possession du « surtravail » des ouvriers dans le cadre d'une relation contractuelle, la relation salariale, qui est alors une relation d'exploitation. L'objectif du capitaliste est d'accroître la plus-value puisque celle-ci conditionne son taux de profit (rapport entre la plus-value et l'ensemble du capital avancé). Or la plus-value dépend de l'exploitation de la force de travail mais aussi de la composition du capital, distinguant le capital constant (les machines) du capital variable (la force de travail). La dynamique d'accumulation du capital implique la recherche d'une productivité accrue imposant une parcellisation croissante des tâches et la substitution des machines aux travailleurs. La conséquence directe de cette dynamique est la diminution du taux de profit, car seule la force de travail est source de plus-value. Cette baisse tendancielle du taux de profit exprime la contradiction interne du capitalisme qui doit mener à sa chute.

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  • : chercheur au G.R.E.S.E. (Groupe de recherches épistémologiques et socio-économiques), université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne

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Pour citer l’article

Annie SORIOT, « LE CAPITAL, Karl Marx - Fiche de lecture », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 janvier 2023. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/le-capital/