PĀLI LANGUE & LITTÉRATURE

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La langue

Jalons historiques

Les Occidentaux appliquent le nom de « pāli » (proprement : « texte ») à la langue des anciens livres du bouddhisme méridional, conforme à la « doctrine des doyens » (theravāda). Dans l'effort d'approfondissement, de systématisation, de diffusion des Écritures – les seules Écritures bouddhiques qui nous soient parvenues en entier –, le pāli a été l'instrument linguistique essentiel : de là son importance dans la civilisation de l'Asie du Sud et du Sud-Est.

Le pāli est une langue littéraire, composite, qui, à Sri Lanka, depuis plus de vingt siècles, a été employée à des fins religieuses ou parareligieuses. Bien qu'elle ait subi des éclipses au cours de l'histoire, des auteurs singhalais du xxe siècle s'en sont encore servi avec profit ; on la trouve couramment utilisée en Birmanie, au xixe siècle, dans les traités d'érudition bouddhique ; on sait que les rois de principautés singhalaises la choisissent pour rédiger, à l'intention de souverains de Birmanie (au xiiie s.) et de Siam (au xviiie s.), les lettres où ils leur demandent l'envoi à Sri Lanka de missions de bonzes. Le prestige de cette langue est d'ailleurs tel qu'il paraît bon aux missions chrétiennes à Sri Lanka d'éditer une traduction pāli du Nouveau Testament (1835, Wesleyan Mission Press).

Bien qu'il ne soit pas possible de fixer exactement les débuts du pāli, on peut les tenir pour antérieurs au iiie siècle avant J.-C. C'est entre cette époque et les environs de l'ère chrétienne que pourrait avoir été compilée la plus grande part des œuvres recueillies dans le canon. Les chroniques singhalaises relatent que, après une longue période de transmission orale, il a été mis en écrit par un synode de religieux réunis à l'Āloka-vihāra, temple rupestre dans la province centrale de Sri Lanka : ceux-ci auraient travaillé quelque douze ans à la rédaction de ces livres en pāli (avec commentaires en vieux singhalais). Ce fut là une « démarche capitale », comme le dit E. Lamotte, qui la situe vers l'an 35 avant notre ère.

Après un temps de déclin, la langue connaît un nouvel essor aux environs [...]

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Pour citer l’article

Colette CAILLAT, « PĀLI LANGUE & LITTÉRATURE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 août 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/langue-et-litterature-pali/