LA MODIFICATION, Michel ButorFiche de lecture

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Le passager des frontières

Léon Delmont, directeur parisien de la firme italienne de machines à écrire Scabelli, prend le train pour Rome. Ce voyage, qu'il accomplit régulièrement pour des motifs professionnels, est ici officieux. Il part surprendre sa jeune maîtresse, Cécile Darcella. Il veut lui annoncer sa décision de se séparer définitivement de son épouse Henriette et de s'installer avec elle à Paris. À partir de cet argument, Michel Butor construit son roman sur une apparente unité de lieu et de temps. Si le livre se superpose au trajet Paris-Rome et peut se donner comme un huis clos, il va constamment être déconstruit par les états de conscience du protagoniste. Impatient de retrouver Cécile, Delmont fuit la durée de ce voyage pour se réfugier dans le souvenir de tous ceux qu'il a déjà faits et pour anticiper ses retrouvailles avec sa maîtresse. Après Passage de Milan (1954) et L'Emploi du temps (1956), ses deux premiers romans, Michel Butor articule dans La Modification les catégories du temps et de l'espace en une rigoureuse composition. Le roman obéit à une structure temporelle où l'emploi des temps détermine les séquences narratives : présent du voyage, séjours avec Cécile, quotidien avec Henriette. Ce subtil entrelacement produit des variations quasi musicales, proches de la fugue. Butor, qui publiera Le Génie du lieu l'année suivante, se livre également à de nombreuses évocations de Paris et de Rome, qui vont bientôt se superposer aux visages des deux femmes. Cette équation ville-femme conduit à une tension entre la Rome païenne (Cécile) et la Rome chrétienne (Henriette, figure de la loi), trouvant sa limite dans les représentations baroques du peintre G. P. Pannini, maître du trompe-l'œil, qui utilise dans ses œuvres le thème du tableau dans le tableau.

La particularité narrative la plus célèbre de La Modification reste l'emploi généralisé de la seconde personne du pluriel : « Vous avez mis le pied gauche sur la rainure de cuivre, et de votre épaule droite vous essayez en vain de pousser un peu plus le panneau [...]

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Pour citer l’article

Jean-Didier WAGNEUR, « LA MODIFICATION, Michel Butor - Fiche de lecture », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/la-modification/