LA CITÉ ANTIQUE, Numa Denis Fustel de CoulangesFiche de lecture

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La religion comme fondement de la famille et de la propriété

Divisée en cinq livres, l'« Étude sur le culte, le droit, les institutions de la Grèce et de Rome » qu'est La Cité antique s'ouvre sur une introduction qui met l'accent sur la nécessité d'examiner les croyances primitives des Anciens pour connaître leurs institutions. Le livre premier expose précisément les antiques croyances concernant l'âme et la mort, notamment. Fustel montre ensuite que la religion du foyer et des ancêtres a été le principe constitutif de la famille du genos grec et de la gens romaine qui condensent les idées de génération, de filiation et de parenté (livre II) ; puis il fait voir comment s'est formée la cité, « confédération de plusieurs groupes », et non « assemblage d'individus », dont le lien fut encore un culte, la nouvelle association entraînant la formation d'une religion commune, « si bien que la société ne s'est développée qu'autant que la religion s'élargissait » (livre III).

La partie suivante décrit les quatre révolutions qui ont transformé la cité : la perte par la royauté du pouvoir politique, la disparition du droit d'aînesse et le démembrement de la gens, l'entrée de la plèbe dans la cité, l'établissement en droit de la démocratie. Enfin, après la conquête romaine qui entraîna partout la destruction du régime municipal, le triomphe du christianisme, en changeant complètement les conditions du gouvernement, marqua la fin de la cité antique (livre V). Fustel s'arrête ainsi « à cette limite qui sépare la politique ancienne de la politique moderne ». « Nous avons fait, conclut-il, l'histoire d'une croyance. Elle s'établit : la société humaine se constitue. Elle se modifie : la société traverse une série de révolutions. Elle disparaît : la société change de face. »

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Écrit par :

  • : professeur à l'université de Paris-V-Sorbonne, secrétaire général de L'Année sociologique

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Bernard VALADE, « LA CITÉ ANTIQUE, Numa Denis Fustel de Coulanges - Fiche de lecture », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 décembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/la-cite-antique/