BEUYS JOSEPH (1921-1986)

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Une chute inaugurale

Né le 12 mai 1921 à Krefeld (lui-même préférait indiquer la petite ville de Clèves, où il passa son enfance, comme son authentique lieu de naissance), Joseph Beuys n'émergea véritablement sur la scène artistique qu'à plus de quarante ans, au début des années 1960. Le singulier curriculum vitae qu'il a rédigé en 1964 indexe cependant les principaux faits antérieurs de son existence comme des éléments de son œuvre. On y trouve notamment la mention suivante : « Sebastopol 1942 : exposition pendant l'interception d'un JU 87 ». Il s'agit là, bien sûr, d'une manière déguisée d'évoquer l'accident d'avion dont Beuys réchappa de justesse, et qui allait avoir sur sa vie et son travail de très importantes répercussions. Redisons l'épisode en quelques mots : mobilisé à dix-neuf ans dans la Luftwaffe, Beuys était opérateur radio à bord d'un bombardier (modèle Junker 87). Au retour d'une mission sur le front de l'Est, il fut grièvement blessé lors de la chute de son appareil. Selon ses dires, seule l'intervention rapide d'une tribu nomade (des Tatars) lui aurait valu la vie sauve : soigné à l'aide de graisse et de miel, enveloppé dans d'épaisses couvertures de feutre, il se serait petit à petit rétabli, conservant cependant pour le restant de ses jours les stigmates de sa blessure à la tête, et une sensibilité au froid qui le conduirait à adopter le fameux chapeau, élément essentiel de sa panoplie d'artiste.

Ce récit de mort et de résurrection est si parfaitement adapté à la volonté de Beuys de se représenter en artiste élu du destin qu'il a parfois été mis en doute. Le critique américain Benjamin Buchloh, dans un retentissant article (« The Twilight of the Idol », publié par Artforum en 1980), le jugeait arrangé : Beuys aurait eu besoin d'une légende pour ancrer dans une tradition non allemande les thèmes qui étaient les siens de l'Eurasie fondatrice, du retour à la terre et du culte de la nature, qu'on rattache habituellement à l'idéologie du IIIe Reich. S'il est indiscutable que l'accident fonctionne dans la logique de l'artiste comme le symbole d'un sacr [...]

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Écrit par :

  • : professeur à l'École nationale supérieure des beaux-arts de Paris

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Pour citer l’article

Didier SEMIN, « BEUYS JOSEPH - (1921-1986) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/joseph-beuys/