WEISSMULLER JOHNNY (1904-1984)

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Le champion de natation

Johnny Weissmuller naît le 2 juin 1904 à Timişoara, en Roumanie, de parents autrichiens – afin de participer aux jeux Olympiques, il lui faudra falsifier ses documents d'identité, qui mentionnent Windberg (Pennsylvanie) comme lieu de naissance, « prouvant » sa nationalité américaine. Ses parents émigrent aux États-Unis quand il n'est âgé que de sept mois. Il connaît l'enfance grise d'un fils de mineur, devenu tenancier de saloon, silicosé et alcoolique, qui meurt alors que le jeune garçon est âgé de dix ans. Il doit alors travailler pour aider sa mère – il sera notamment groom dans un luxueux hôtel de Chicago. À huit ans, il avait découvert la natation, sur les conseils du médecin de la famille, qui le trouvait chétif. Il effectue ses premières brasses dans le lac Michigan, où sa mère l'emmène régulièrement. À seize ans, il rencontre « Big » Bill Bachrach, entraîneur de l'Illinois Athletic Club, avec qui il va travailler. Celui-ci a décelé ses immenses moyens, mais il trouve son style exécrable. « Tout d'abord, tu dois oublier tout ce que tu as appris. Jure que tu travailleras avec moi sans poser de questions et sans chercher d'excuses. Tu seras un esclave et tu me haïras. Mais, à la fin, tu battras tous les records que tu voudras. » C'est par ces phrases que cet homme à l'allure de maquignon mais qui maîtrise parfaitement l'art de la natation aborde sa collaboration avec l'adolescent. Il lui fait aligner les longueurs de bassin avec l'interdiction d'utiliser les jambes, pour qu'il maîtrise à la perfection la technique de l'« over », le crawl d'aujourd'hui.

Le travail porte ses fruits. Le 9 juillet 1922, à Alameda, il devient le premier homme à nager le 100 mètres en moins d'1 minute : 58,9 s, une performance qui marque les esprits et lui ouvre des perspectives olympiques. Le 6 mars 1923, à New Haven, il devient également le premier homme à nager le 440 yards (équivalent du 400 mètres) en moins de 5 minutes (4 min 57 s, améliorant sa meilleure performance de 11 secondes). Le 17 février 1924, il bat son record du 100 mètres, en 57,4 s, une per [...]

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Johnny Weissmuller

Johnny Weissmuller
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Johnny Weissmuller, 1924

Johnny Weissmuller, 1924
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Pour citer l’article

André-Charles COHEN, « WEISSMULLER JOHNNY - (1904-1984) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/johnny-weissmuller/