SPONDE JEAN DE (1557-1595)

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Né au Pays basque d'une famille protestante, Jean de Sponde est un personnage étrange et instable, à qui ses adversaires reprocheront une « mélancolie si forte que nulle ellébore ne l'a pu purger, encore qu'il ait beaucoup alambiqué son cerveau après son Alchymie ». Excellent humaniste, il traduit Homère et Hésiode en latin, Sénèque en français. Maître des requêtes d'Henri de Navarre, il semble chargé de plusieurs missions, avant d'être nommé lieutenant général de la sénéchaussée à La Rochelle en 1589 ou 1590. Il se démet de ses fonctions quelques années plus tard et se convertit au catholicisme en 1593, sans que l'on puisse bien démêler dans son acte la part de la conviction (sans doute réelle) et celle de l'opportunisme, mais il n'en perd pas moins la faveur du roi. Il quitte alors la vie publique après avoir publié une Déclaration des principaux motifs qui l'ont poussé à abjurer le protestantisme, se retire dans les montagnes de Biscaye et se consacre à une réfutation des thèses des réformés, la Response au traicté des marques de l'Église de Théodore de Bèze. Il meurt à la tâche et dans la misère.

Ses contemporains ont apprécié l'humaniste, le juriste et le théologien ; les protestants ont, après sa conversion, poursuivi de leurs sarcasmes l'alchimiste, l'ingénieur, l'administrateur, et de leur haine (voire de leurs calomnies) le nouveau champion de la foi catholique. Mais l'œuvre poétique de Sponde est restée méconnue. C'est pourtant à cette œuvre, exhumée il y a moins d'un demi-siècle par un érudit anglais, A. M. Boase, que son nom a d'abord dû de revivre. Elle comprend un recueil d'Amours, où l'auteur, à l'aide de métaphores variées et d'antithèses, proclame sa constance, des Stances de la Cène et un Autre Poëme sur le mesme subject qui révèlent un remarquable théologien calviniste, et surtout d'admirables pièces sur la mort : les Stances de la mort et douze Sonnets sur le mesme subject. Sponde y oppose à l'attrait du monde inconstant et fragile (thème privilé [...]

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Écrit par :

  • : agrégé de l'Université, maître assistant à l'université de Paris-VII

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Bernard CROQUETTE, « SPONDE JEAN DE - (1557-1595) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 novembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/jean-de-sponde/