MCDONNELL JAMES SMITH JR. (1899-1980)

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Un début de carrière dans l’aviation militaire

Né à Denver (Colorado) le 9 avril 1899, James Smith McDonnell Jr., après des études de physique à l’université de Princeton, s’inscrit au Massachusetts Institute of Technology (MIT) où il obtient un diplôme en aéronautique en 1925. Parallèlement, il devient pilote militaire. Après avoir effectué de petits travaux chez différents propriétaires d’avions, il décroche un poste d’ingénieur et pilote chez Consolidated Aircraft Corporation, puis chez Stout Metal Airplane, où il collabore à la conception du futur trimoteur Ford 5-AT surnommé Tin Goose (« oie de fer blanc »). Son expérience des avions à structure métallique lui permet d’intégrer la firme Hamilton Aero Manufacturing Company et d’y concevoir notamment le petit monoplan biplace Doodlebug (« bourdon ») avant de rejoindre Huff-Daland Airplane Company en 1928. Cette même année, McDonnell crée la firme McDonnell and Associates, qui cesse son activité deux ans plus tard. Il va alors, pendant dix ans, mettre son savoir-faire au service de plusieurs entreprises, dont Glenn L. Martin Company (1933-1938).

Le 6 juillet 1939, il fonde la McDonnell Aircraft Corporation, localisée d’abord à Saint Louis (Missouri) puis à Lambert Field (où se trouve l’aéroport de Saint Louis), qui va prospérer grâce à des contrats militaires. En 1943, McDonnell obtient du bureau aéronautique de l’US Navy de réaliser le premier appareil à réaction pour la marine américaine, le FH-1 Phantom. Le 26 janvier 1945, le prototype du biréacteur effectue son premier vol et, le 21 juillet 1946, décolle pour la première fois à partir du porte-avions USS Franklin D. Roosevelt. Puis suivent le F2H Banshee, avion de chasse embarqué, un monoplace biréacteur, et le XH-20 Little Henry, prototype d’hélicoptère monoplace pourvu de statoréacteurs en bout de pales. La firme teste également, en 1948, le XF-85 Goblin, petit avion susceptible de s’accrocher sous un bombardier Convair B-36, et le XF-88, qui donnera naissance à l’avion de combat [...]


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Écrit par :

  • : historien de l'aviation, membre de l'Académie de l'air et de l'espace

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Pour citer l’article

Bernard MARCK, « MCDONNELL JAMES SMITH JR. - (1899-1980) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 mai 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/james-smith-jr-mcdonnell/