WHISTLER JAMES ABBOTT McNEILL (1834-1903)

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Au piano, J. A. Whistler

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Symphonie en blanc, III, J. A. Whistler

Symphonie en blanc, III, J. A. Whistler
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Vue de Battersea depuis les maisons de Lindsey, J. A. Whistler

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Nocturne en bleu et or : Valparaiso, J. A. Whistler

Nocturne en bleu et or : Valparaiso, J. A. Whistler
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Les années françaises (1855-1859)

Whistler est né en 1834 à Lowell, Massachusetts. Fils de militaire, il fut d'abord tenté par une carrière dans les armes. Aussi étudia-t-il, sans aucun succès sauf dans les cours de dessin, à l'United States Military Academy at West Point. Il avait déjà, dans son enfance et sa jeunesse, reçu un début de formation artistique, d'abord à Saint-Pétersbourg (où son père fut ingénieur des chemins de fer), puis à Londres. Employé au bureau des cartes marines à Washington, mais décidé à tenter une carrière artistique, il s'embarqua pour l'Europe en 1855, et ne devait jamais revenir aux États-Unis. Il y découvrit, dès son arrivée, la peinture contemporaine dans toute sa richesse et sa diversité, grâce à l'Exposition universelle de Paris, puis, deux ans plus tard, les ressources des écoles anciennes avec l'Exposition des Trésors d'art de Manchester, où avaient été réunis, entre autres, plus d'un millier de tableaux provenant de collections privées britanniques. Il eut parallèlement le souci de perfectionner les techniques qu'il avait déjà expérimentées en Amérique (le dessin, l'aquarelle, l'eau-forte), en même temps qu'il apprenait la peinture dans l'atelier très traditionnel de Charles Gleyre, où il s'était inscrit. Il s'y lia avec des artistes britanniques eux aussi en séjour à Paris, Edward Poynter et l'illustrateur George du Maurier, ainsi qu'avec des Français, notamment Henri Fantin-Latour et Alphonse Legros. Ces deux derniers formèrent avec Whistler, en 1858, la « Société des trois », visant moins à fonder et à promouvoir de nouvelles tendances esthétiques (tous étant cependant très marqués par la peinture hollandaise) qu'à s'entraider mutuellement dans la commercialisation de leurs œuvres, aussi bien en France qu'en Grande-Bretagne.

Whistler s'impose relativement vite à Paris dans les cercles réalistes. Au Piano (1858-1859, The Taft Museum, Cincinnati), refusé au Salon de 1859, mais exposé dans l'atelier de François Bonvin, est remarqué par Courbet. D'autre part, sur les conseils et avec l [...]

Au piano, J. A. Whistler

Au piano, J. A. Whistler

Photographie

James Abbott Whistler, «Au piano», 1858-1859. Huile sur toile, 67 cm × 91,6 cm. Taft Museum, Cincinnati, Ohio. 

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Écrit par :

  • : ancien élève de l'École normale supérieure, professeur à l'université de Paris-IV-Sorbonne

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Pour citer l’article

Barthélémy JOBERT, « WHISTLER JAMES ABBOTT McNEILL - (1834-1903) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/james-abbott-whistler/