INTRODUCTION AUX PRINCIPES DE LA MORALE ET DE LA LÉGISLATION, Jeremy BenthamFiche de lecture

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Un exercice de la raison classificatoire

De taille volumineuse, l'Introduction se compose de dix-sept chapitres qu'on peut ramener à quatre parties traitant successivement : du principe d'utilité et des conduites adverses (chap. i et ii) ; des sources et de la mesure des plaisirs et des douleurs (chap. iii à v) ; des actes délictueux (chap. vi à xii) ; et des sanctions (chap. xiii à xvii).

« La nature a placé l'humanité sous l'égide de deux maîtres souverains, la peine et le plaisir. » Ainsi s'ouvre le premier chapitre dans lequel Bentham expose le principe d'utilité (ou, selon l'expression empruntée à Priestley dès 1776, du « plus grand bonheur pour le plus grand nombre ») qui, dépouillant les notions de mal et de bien de leur halo métaphysique, considère, à un niveau empirique, comme bonne l'action dont les conséquences optimisent le plaisir et le bien-être individuel et collectif. Pourtant universellement reconnu, ce principe, qui devra guider l'action du moraliste et du législateur, bute sur la préférence accordée à l'ascétisme d'une part et à la sympathie et l'empathie d'autre part (chap. ii).

La seconde partie a trait à « l'arithmétique des plaisirs ». Après avoir recensé au chapitre iii les quatre sources et sanctions des plaisirs et des souffrances (physique, politique, populaire ou morale et religieuse), Bentham s'attache dans le chapitre iv à leur « valeur », c'est-à-dire à leur mesure qu'il opère à l'aide de sept variables (intensité, durée, degrés de certitude et de proximité, fécondité, pureté, étendue). Il construit alors (chap. v) une typologie de leurs différentes espèces respectives (quatorze types de plaisirs et douze de douleurs), assortie d'une liste des trente-deux facteurs physiques, psychologiques et sociaux susceptibles d'influer sur leur perception sensible (chap. vi).

La raison législative et juridique suppose une connaissance positive des actions délictueuses que Bentham s'appliqu [...]


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Écrit par :

  • : docteur en sociologie, D.E.A. de philosophie, maître de conférences à l'université de Paris V-Sorbonne

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Pour citer l’article

Éric LETONTURIER, « INTRODUCTION AUX PRINCIPES DE LA MORALE ET DE LA LÉGISLATION, Jeremy Bentham - Fiche de lecture », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/introduction-aux-principes-de-la-morale-et-de-la-legislation/