INTOXICATIONS

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Intoxications volontaires

Les substances toxiques sont utilisées par certains désespérés décidés à mettre fin à leur vie. On ne peut cependant dresser la liste exhaustive des produits utilisés dans un but d'autodestruction. Quelques-uns en sont venus à ingérer de l'acide sulfurique, de la soude caustique voire des produits ménagers. Les sujets atteints de dépression mélancolique, et traités par des médicaments antidépresseurs, passent, au cours de leur amélioration, par une phase où les tendances suicidaires peuvent être menées à leur terme en raison de la suppression de la tendance asthénique qui permet alors un passage à l'acte. Ces malades tentent de se suicider avec ce qu'ils ont sous la main, c'est-à-dire les médicaments antidépresseurs qui leur ont été prescrits (imipramine, désipramine, nortriptyline, etc.). Mais les barbituriques, en tant qu'hypnotiques encore plus employés par les candidats au suicide.

Intoxications criminelles

Le poison est moins utilisé qu'autrefois comme instrument de crime. Les progrès de la chimie analytique permettent de le détecter à coup sûr, ce qui dissuade les criminels. L'arsenic d'autrefois (en réalité anhydride arsénieux, arsénites et arséniates) est parfois choisi dans les régions rurales qui disposent assez facilement de préparations à base d'arsenic (pesticide banal) pour usage professionnel. Le goût souvent très désagréable des nombreux poisons et la législation des produits pharmaceutiques limitent cependant les possibilités des empoisonneurs. Mais l'imagination des criminels conduit à l'emploi des substances les plus variées.

Rentrent également dans ce groupe les armes chimiques : les substances toxiques à usage individuel (ex. le mortel acide cyanhydrique) ou collectif comme les gaz de combat, les incapacitants et les irritants, les agents chimiques binaires, substances dont la toxicité organique est variable, mais qui sont capables d'agir sur le psychisme et d'entraîner ainsi une modification du comportement qui ôte aux combattants l'envie ou la possibilité de poursuivre efficacement la lutte.

Intoxications accidentelles

Dans le très vaste chapitre des intoxications accidentelles, il importe de distinguer les intoxications thérapeutiques, domestiques, industrielles, publiques, et les toxicomanies.

Intoxications thérapeutiques

L'administration de médicaments de plus en plus actifs a entraîné des accidents thérapeutiques dits de surdosage, soit que la dose fixée par le médecin soit trop élevée ou mal adaptée au sujet à traiter, soit que le malade dépasse par inadvertance la dose prescrite. Le danger est plus grand lorsqu'il s'agit de médicaments dont la dose thérapeutique efficace est proche de la dose toxique (trinitrine, barbituriques, psychotropes) ou de médicaments dont l'élimination par l'organisme est lente ou retardée (digitaline, émétine). Un cas redoutable peut être constitué par l'association, évidemment contre-indiquée, de médicaments qui ont la propriété de multiplier leurs effets toxiques : par exemple, l'association de barbituriques et de neuroleptiques, d'aspirine et d'antivitamines K, d'antidépresseurs tricycliques et d'antidépresseurs inhibiteurs de la mono-amine-oxydase, de réserpine et de digitaliques. Ces dangereuses associations posent parfois des problèmes aux anesthésistes ayant à endormir d'urgence des sujets qui ont subi un traitement médicamenteux intensif préalable dont ils ne connaissent pas le protocole.

Une place particulière doit être faite à ce que l'on appelle les effets secondaires des médicaments, souvent bénins (céphalées, gastralgies, prurit, urticaire, endormissement), et constituant la rançon d'une thérapeutique active, mais parfois plus graves (hypotension orthostatique, modification de la formule sanguine, éruptions cutanées, troubles du comportement sexuel), et exceptionnellement dramatiques (perforation d'ulcère, hémorragies). Il est difficile de parler réellement d'une intoxication dans ces cas, la sensibilité du sujet étant assez souvent la cause essentielle de ces accidents. C'est justement le rôle du thérapeute de choisir le médicament et les doses en fonction, non seulement de la maladie à traiter, mais encore de l'état du malade et de sa réactivité et d'apprécier ainsi le risque encouru.

Intoxications domestiques

Les intoxications domestiques surviennent chez des adultes à la suite d'une méprise ou par ignorance, voire inconséquence. C'est pourquoi le monoxyde de carbone figure parmi les toxiques gazeux les plus courants et les accidents que provoquent les appareils de chauffage à combustion défectueuse (mauvais « tirage ») sont fréquents. Dans les milieux ruraux, les produits utilisés en agriculture donnent lieu à de fréquents accidents, bien qu'ils soient, la plupart du temps, inoffensifs dans les conditions normales d'emploi. Il s'agit surtout d'herbicides (sels de cuivre, chlorates, phénols, carbamates, organochlorés, etc.), de fongicides ou anticryptogamiques (arsénites, sels de cuivre et de mercure, thiocarbamates, thiurames, dérivés mercuriels très toxiques), d'insecticides (organochlorés, organophosphorés, paradichlorobenzène, naphtaline, nicotine), de rodenticides (phosphore, phosphure de zinc, sels de thallium, de baryum, strychnine, tous très dangereux, dérivés de la coumarine, de la thio-urée, de la pyridine), de nématocides constitués par des dérivés halogénés assez toxiques des métaux lourds (plomb, mercure, cadmium), des solvants.

Les produits domestiques sont très nombreux, qu'il s'agisse de colles, de décapants, de produits de beauté, de cirages, de détachants, d'encres, de peintures, de teintures. Tous sont à base de composés chimiques toxiques, et leur ingestion en quantité peut intoxiquer gravement.

Risque chimique

Photographie : Risque chimique

Dans une cuisine, le risque chimique est omniprésent, de la récolte de champignons mal identifiés à la boîte de conserves avariée (botuline), de la tranche brûlée de pain grillé (goudrons cancérigènes) à l'eau de Javel et autres produits domestiques dangereux, qui devraient être... 

Crédits : Penny Tweedie/ Corbis Documentary/ Getty Images

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Les végétaux absorbés comme aliments (champignons) ou au cours de jeux par les enfants sont capables d'entraîner des intoxications mortelles. Sept champignons de l'Europe occidentale occasionnent des syndromes apparaissant après une longue incubation et pouvant conduire à la mort. Une vingtaine d'autres espèces provoquent une intoxication grave après une courte incubation.

Parmi les plantes, causes fréquentes d'intoxications, principalement chez les enfants, figurent l'aconit, la belladone, la ciguë, la digitale, l'ergot de seigle, le laurier-cerise, le ricin. Il faut encore citer le tabac dont l'ingestion de quelques grammes peut entraîner une pathologie sévère.

Intoxications industrielles

D'innombrables dérivés chimiques sont à l'origine d'intoxications professionnelles dont la fréquence tend d'ailleurs à dim [...]

Toxiques industriels

Tableau : Toxiques industriels

Les principaux toxiques industriels (d'après J.-C. Evreux et coll.). 

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Pour citer l’article

Jacques-Robert BOISSIER, Claude PIVA, « INTOXICATIONS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/intoxications/