INNOVATION

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L'innovation : manifestations et implications

Du point de vue économique, le concept d'innovation a une signification analytique précise qui le distingue d'autres phénomènes voisins ou liés faisant également référence à la notion de nouveauté. Cela étant, l'innovation recouvre un vaste champ de manifestations et de supports d'application variés qui dépasse très largement le strict domaine de l'industrie et de la technologie. Parallèlement, les innovations se distinguent par leur portée et leurs implications différenciées aux niveaux économique et social.

Un phénomène économique spécifique

L'innovation entretient des rapports étroits à la fois avec les phénomènes de découverte scientifique et technique (c'est-à-dire de production de connaissances nouvelles, fondamentales ou appliquées) et d'invention (idée technique susceptible d'applications potentiellement utiles), et avec les activités de recherche-développement (R&D). Mais ces liens ne sont ni systématiques, ni exclusifs.

D'une part, en effet, beaucoup de découvertes et d'inventions ne se transforment pas en innovations, et restent ainsi à l'état d'idées ou de potentialités a priori exploitables mais non concrétisées au plan économique (cas très fréquent dans le domaine pharmaceutique, par exemple). D'autre part, si les investissements en R&D et la production de nouvelles connaissances constituent bien une clé de l'innovation technologique au sein du capitalisme contemporain, leurs résultats restent généralement incertains et ne sont pas toujours clairement imputables aux efforts consentis dans le secteur bénéficiaire. C'est le cas notamment des applications dérivées d'une innovation existante : nouveaux matériaux allégés ou composites passés de l'aéronautique à l'automobile, technologies de guidage par satellite passées du domaine militaire au transport maritime, etc.

Enfin, de nombreuses innovations importantes ne relèvent pas du domaine de la technologie ou de processus de R&D formalisés. Il s'agit en particulier des innovations organisationnelles, commerciales et de services, ou encore, de manière plus large, d’innovations sociales, voire sociétales (notamment dans les domaines de l’éducation, de la culture, des services liés au grand âge et à la dépendance, de l’aménagement urbain, de la protection de l’environnement, etc.). Et même lorsque c'est le cas, les innovations ne correspondent pas systématiquement au résultat de découvertes issues de recherches finalisées ou d'inventions préalables. Cela transparaît notamment au travers des phénomènes dits de serendipity (ou « découverte heureuse »), comme l'illustrent les exemples de la pénicilline dans la pharmacie ou encore du déviateur de jet dans l'aéronautique.

Dans tous les cas, pour pouvoir être considérée comme innovation, la nouveauté doit être porteuse d'une valeur économique ou sociale reconnue et exploitée de manière viable (capacité de satisfaire un besoin individuel ou collectif, de créer de la richesse ou encore d’économiser des ressources).

Formes et champs de manifestation de l'innovation

Plus préoccupés de progrès technique et de technologie que de l'ensemble des sources de la croissance et du développement, les économistes contemporains n'ont pas, en général, repris dans son intégralité la conception féconde de l'innovation proposée par Schumpeter. La signification de la notion d'innovation a été ainsi réduite, pour l'essentiel, au diptyque désormais classique opposant innovations de produits (principalement des biens) et innovations de procédés. Pourtant, une observation attentive des « nouveautés » qui, par leur valorisation et leur diffusion, affectent le champ et l'organisation des activités économiques et sociales permet d'identifier des formes et des domaines de manifestation de l'innovation extrêmement variés.

De fait, les trois autres cas d'innovation identifiés par Schumpeter apparaissent tout aussi cruciaux. En effet, l'ouverture d'un débouché nouveau représente structurellement une source substantielle d'occasions d'expansion économique, de profit et de compétitivité pour les firmes aussi bien que pour les nations. Ainsi en est-il de la conquête des marchés d'Europe centrale et de l'Est et de ceux des pays émergents (Chine, Inde, Brésil, etc.) depuis leur ouverture au [...]

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Écrit par :

  • : professeur des Universités, directeur adjoint du département Aménagement de l'École polytechnique de l'université de Tours

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Pour citer l’article

Abdelillah HAMDOUCH, « INNOVATION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/innovation/