INFLATION

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Quelques repères historiques

Les hausses de prix sont, sans doute, aussi vieilles que le monde, du moins que l'échange marchand. Aussi loin que l'on remonte, dans la plus haute Antiquité, on trouve, dans les chroniques historiques et les ouvrages littéraires, mention d'augmentations de prix, notamment des denrées alimentaires de base, avec, généralement, des conséquences politiques violentes : révoltes et révolutions, changements de régime politique sont souvent précédés par des hausses de prix qui ont toujours fait office de détonateur des colères sociales.

Les premiers épisodes inflationnistes

Durant l'ère moderne, c'est au xvie siècle que se manifeste la première grande inflation européenne : la hausse des prix du blé et des principales denrées alimentaires, ainsi que de la plupart des autres produits, est alors très soutenue en Espagne, et se diffuse rapidement à l'ensemble de l'Europe, qui sera affectée d'épisodes inflationnistes récurrents jusqu'à la fin du xviie siècle : entre 1500 et 1600, on estime que les prix ont été multipliés par cinq en Andalousie, et par deux en Angleterre ; un siècle plus tard, leur niveau a encore augmenté de plus de 75 p. 100 en Angleterre. Par la suite, les disettes dues aux mauvaises récoltes, les guerres puis les révolutions s'accompagneront régulièrement de poussées d'inflation, la plus marquante ayant été, en France, celle de la fin de la période révolutionnaire, dont le traumatisme n'a pas peu compté dans le rétablissement de l'ordre « bourgeois » du Directoire, puis du Consulat et de l'Empire, et dans la décision de créer, en 1802, la Banque de France. À la fin du xixe siècle, après une longue période, sous l'étalon or, de stabilité à long terme du niveau général des prix dans presque toutes les régions du monde, les prix repartent franchement à la hausse : la Belle Époque et les années qui précèdent la Première Guerre mondiale sont, une fois encore, marquées par une accélération durable de l'inflation, dans [...]

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La crise en Allemagne, vers 1920

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  • : professeur des Universités à l'université de Pau et des pays de l'Adour

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Pour citer l’article

Jacques LE CACHEUX, « INFLATION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/inflation/