INFANTERIE

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La « reine des batailles »

Dès les plus anciennes périodes de l'Égypte et de la Mésopotamie, les fantassins ont constitué l'élément principal du combat.

Dans la plupart des cas, ils s'aggloméraient en puissants carrés de plusieurs centaines d'hommes, formant ainsi l'infanterie lourde. Armés de piques ou de pointes, protégés par leurs boucliers, pressés les uns contre les autres, ils agissaient par leur masse.

Il existait, cependant, d'autres types de fantassins, ceux de l'infanterie légère. Dotés d'arcs, de frondes ou de javelots, ils ne pouvaient être employés en raison de leur armement que sur un ou deux rangs largement espacés. Aussi n'étaient-ils chargés que des escarmouches préliminaires, ou de la poursuite.

Un des plus parfaits exemples de l'infanterie lourde a été la phalange macédonienne, constituée par un carré de 64 hommes de côté (soit 4 096 hommes). Munis de la longue pique (la sarisse) et protégés par des casques et des cuirasses, formant des blocs compacts, ils jouaient le rôle de véritables rouleaux compresseurs, tandis que l'infanterie légère et les cavaliers agissaient ou devant ou sur les côtés.

La légion romaine

Le système de la phalange a été adopté par la plupart des armées et même au début par Rome ; cependant il manquait de souplesse. Aussi, dès le ive siècle avant J.-C., les Romains firent-ils éclater cette formation, en disposant les unités élémentaires (les manipules, forts de 80 à 160 hommes), en un gigantesque damier de trois lignes de dix manipules, où les vides occupaient autant de place que les pleins. Ce fut la légion qui pouvait très facilement, du fait de sa structure, ou bien se mettre en dix colonnes, ou faire passer la deuxième ligne devant la première, ou se mettre sur deux lignes seulement suivant les nécessités du combat. De plus, innovation psychologique, la troisième ligne – l'arrière par où arrive toute panique au combat– était constituée par des anciens et ne prenait part à la lutte qu'en cas de crise. La supériorité de cette formation se manifesta à Cynocéphales (197 av. J.-C.), où les légions de Flamininus, enfoncées par les [...]

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La Bataille de Waterloo, F. Phillippoteaux

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Première Guerre mondiale, 1914-1918

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Défaite de la France en 1940

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  • : colonel, breveté de l'enseignement militaire supérieur, ancien professeur à l'École de guerre

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Pour citer l’article

Henri de NANTEUIL, « INFANTERIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/infanterie/