INDO-EUROPÉEN

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Premiers travaux

La découverte de la parenté de ces langues a été en quelque sorte une conséquence directe de la rencontre, au xvie siècle, entre l'Occident et les langues de la Perse et de l'Inde. En effet, aussitôt que les relations régulières établies entre l'Orient et l'Europe ont donné à quelques Européens l'occasion de connaître le persan et le sanskrit, ils ont été frappés par les ressemblances que montraient celles-ci avec des langues européennes, en particulier avec le grec, le latin et les langues germaniques. Cependant, comme on n'avait alors encore aucune notion précise sur l'évolution des langues, il fallait en fait inventer une approche scientifique complètement nouvelle pour expliquer ces similitudes surprenantes entre des langues, très éloignées dans l'espace et dans le temps, que l'on classa dès le xviie siècle en une famille « scythique » ou « japhétique » (en référence à la Genèse biblique).

Le mérite d'avoir synthétisé ces premières recherches et indiqué le chemin qui devait conduire à la naissance d'une nouvelle discipline fondée sur la comparaison génétique est attribué à l'orientaliste anglais sir William Jones (1746-1794) ; dans un discours prononcé en 1786 devant la Royal Asiatic Society de Calcutta, il déclarait en effet : « La langue sanskrite, quelque ancienne qu'elle puisse être, est d'une étonnante structure ; plus complète que le grec, plus riche que le latin, elle l'emporte, par son raffinement exquis, sur l'une et l'autre de ces langues, tout en ayant avec elles, tant dans les racines des mots que dans les formes grammaticales, une affinité trop forte pour qu'elle puisse être le produit d'un hasard ; si forte même, en effet, qu'aucun philologue ne pourrait examiner ces langues sans acquérir la conviction qu'elles sont en fait issues d'une source commune, laquelle, peut-être, n'existe plus. Il y a du reste une raison similaire, quoique pas tout à fait aussi contraignante, pour supposer que le gotique et le celtique, s'ils ont été mêlés par la suite avec un parler différent, n'en descendent pas [...]


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Écrit par :

  • : docteur en philosophie et lettres, professeur ordinaire à l'université de Louvain

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Pour citer l’article

Guy JUCQUOIS, « INDO-EUROPÉEN », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/indo-europeen/