DÉNOMBREMENT IDÉE DE

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Le dénombrement du point de vue empirique

Rien n'est, en pareil cas, plus suggestif que la lecture de quelques dictionnaires ou lexiques français-anglais, français-allemand, français-italien, etc., et d'y regarder par quels mots est traduit le mot français « dénombrement » ; sans qu'il soit nécessaire d'aller jusqu'à l'étude exhaustive et systématique que devrait faire un linguiste, on voit pourtant apparaître le noyau sémantique de la notion et le nuage de concepts voisins qu'elle appelle. Un examen analogue est à faire aussi sur les lexiques, dictionnaires ou encyclopédies, en langue française exclusivement, mais édités à des époques diverses.

L'action de dénombrer apparaît surtout comme très voisine de celle de compter ; les objets comptés étant des personnes ou des objets matériels, notamment des « biens », au sens économique du terme. « Voici le dénombrement des fils de Sem, Cham et Japhet, enfants de Noé », évoque Littré citant la Genèse. Quant aux choses, le mot dénombrement, d'un emploi courant pour les situations d'héritage, a pu devenir un terme de « fief » ; on comprend bien pourquoi, le vassal devant faire une déclaration écrite de tous les droits qu'il tenait de son seigneur. Les mots cens, census, recensement sont, avec leur connotation militaire ou électorale, de très proches voisins sémantiques de dénombrement. De dénombrer et compter, on passe facilement à calculer. Si les Anglo-Saxons mettent surtout l'accent sur « comptage » et « census », les Italiens vont davantage sur les termes évoquant la compilation ; curieusement, l'idée du « dépouillement des données » glisse vers un sens moins noble, celui du dépouillement lors d'un pillage, d'un vol. La langue allemande enfin, qui traduit le plus souvent le mot français « dépouillement » par Aufzählung, exprime une idée proche parente avec Erhebung, c'est-à-dire « enquête », « recherche », « investigation » et aussi « levée » (au sens militaire de « levée de contingents de conscrits »), et surtout avec Erfassung qui, toujours dans le langage de l'administration militaire, signifie « enregistrement » ou « [...]


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Écrit par :

  • : professeur à l'université de Paris-IV-Sorbonne

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Pour citer l’article

Roger DAVAL, « DÉNOMBREMENT IDÉE DE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/idee-de-denombrement/