ICÔNE

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Byzance : origine des icônes et développement de leur culte

Comme la plupart des formes de l'art chrétien, l'icône prend ses racines dans la tradition de la fin de l'Antiquité. Les portraits hellénistiques et romains de défunts, comme ceux qui ont été retrouvés en grand nombre en Égypte, les images officielles de l'empereur ou les représentations de divinités païennes (en particulier les panneaux peints des religions à mystères) ont dû fournir aux artistes chrétiens leurs premiers modèles. Ils annoncent, en tout cas, par leur technique, leur facture, leur fonction même (« double magique » de la personne représentée), les premières icônes chrétiennes.

La tradition de l'Église orthodoxe, qui voit dans saint Luc le premier peintre d'icônes, voudrait faire remonter l'usage de celles-ci à l'époque apostolique, mais c'est fort peu vraisemblable. Si les plus anciennes icônes qui nous sont parvenues ne sont pas antérieures au vie siècle, quelques témoignages anciens, comme une vie apocryphe de saint Jean l'Évangéliste (iie s.), font état d'une utilisation quasi païenne des icônes chez de simples fidèles, à une époque où l'Église est encore généralement hostile, ou du moins réticente, à l'égard des représentations figurées. Aux ive et ve siècles, ces mentions textuelles, qui concernent surtout les provinces orientales (Égypte, Syrie, Palestine), deviennent plus fréquentes. L'icône a alors surtout pour fonction de faire revivre la mémoire d'un saint personnage, de susciter un sentiment de vénération à son égard ou d'instruire les fidèles en leur présentant les grands événements de l'Ancien et du Nouveau Testament. C'est surtout à partir du milieu du vie siècle que se développe le rôle des icônes dans la dévotion populaire. Investies, comme les reliques, dont le culte fleurissait en Orient, de pouvoirs surnaturels, les icônes sont utilisées comme des objets magiques. On leur prête des vertus protectrices et bénéfiques, et la distinction entre image et prototype (personnage représenté) tend à s'effacer. Il est significatif qu'apparaissent à cette époque (vers le milieu du vie s [...]


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Madone, entourage d'A. Roublev

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Trinité, ou Philoxénie d'Abraham, A. Roublev

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Monastères des Météores

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Commerce des icônes. Monde orthodoxe

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Pour citer l’article

Olivier CLÉMENT, Catherine JOLIVET-LÉVY, « ICÔNE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/icone/