DAVY HUMPHRY (1778-1829)

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Premières recherches

Davy passa son enfance en Cornouailles et, après une scolarité médiocre, devint apprenti chez un chirurgien-apothicaire. Il fixa lui-même son programme d'éducation ; la lecture, en 1797, du Traité élémentaire de Lavoisier l'introduisit à la chimie. Invité en 1798 par Thomas Beddoes à devenir son assistant à la Pneumatic Institution de Bristol, il y étudie les applications possibles des gaz en médecine. C'est à Bristol qu'il rencontre Coleridge, dont il devient l'ami. Davy avait auparavant envoyé à Beddoes un essai sur la chaleur et la lumière, relatant les expériences qu'il avait faites pour démontrer que la chaleur n'était pas un fluide subtil comme Black, Lavoisier et la plupart des chimistes contemporains le pensaient. Davy l'assimilait, comme Newton, à une forme du mouvement ; mais il pensait que la lumière était une forme de la matière et que, à ce titre, elle pouvait entrer dans des combinaisons chimiques. Parmi ses expériences, on peut citer la fusion de la glace dans le vide par frottement de deux morceaux l'un contre l'autre ; ces recherches étaient évidemment moins convaincantes que celles de Rumford, à la même époque, sur l'alésage des canons, mais elles sont la première manifestation de l'habileté expérimentale de Davy. Beddoes publia ce texte en 1799 ; Davy en répudia bientôt le contenu hypothétique.

En 1800, il publia les résultats de ses expériences de chimie et de physiologie, faites à Bristol, sur les oxydes d'azote et particulièrement l'oxyde nitreux qu'il fut le premier à respirer. Le compte rendu subjectif qu'il fait de l'anesthésie par l'oxyde nitreux est l'un des meilleurs jamais rapportés. En 1800, Volta annonce la découverte de la production de l'électricité entre deux métaux dissemblables plongés dans un électrolyte ; ces expériences sont reprises en Angleterre par Nicholson et Carlisle, qui décomposent l'eau au moyen du courant électrique produit par la « pile ». Davy se passionne aussitôt pour ces recherches et publie deux rapports décrivant l'un l'arc au carbone, l'autre une bat [...]

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Écrit par :

  • : senior lecturer history of science, University of Durham, États-Unis, P.H.D., editor, British Journal for History of Sciences

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Pour citer l’article

David Marcus KNIGHT, « DAVY HUMPHRY - (1778-1829) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/humphry-davy/