HUBBLE, télescope spatial

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Télescope spatial Hubble

Télescope spatial Hubble
Crédits : STS-125 crew/ NASA

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Intervention sur le télescope spatial Hubble

Intervention sur le télescope spatial Hubble
Crédits : NASA/ spacetelescope.org

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Nébuleuse de l’Aigle

Nébuleuse de l’Aigle
Crédits : NASA/ ESA/ Hubble Heritage Team (STScI/ AURA)/ J. Hester, P. Scowen (Arizona State U.) ; NASA, ESA/ Hubble and the Hubble Heritage Team

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Réapparition d’une supernova

Réapparition d’une supernova
Crédits : NASA ; ESA

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Des débuts difficiles

L’idée même d’envoyer un télescope dans l’espace est pour la première fois évoquée en 1923 par l’Allemand Hermann Oberth (1894-1989), puis est reprise en 1946 lorsque l’Américain Lyman Spitzer (1914-1997) présente les avantages d’observations qui pourraient s’affranchir des contraintes atmosphériques, non seulement des distorsions, mais aussi de l’absorption d’une bonne partie du spectre électromagnétique par les couches atmosphériques.

L’aventure scientifique de ce projet hors normes qu’est ce grand téléscope spatial (Large Space Telescope) commence réellement dans les années 1960, mais son coût originel, estimé alors à 500 millions de dollars, ne convainc pas le Congrès américain. C’est la collaboration avec les acteurs européens et la diminution de la taille du miroir primaire de 3 à 2,4 mètres, entraînant une réduction du budget à 200 millions de dollars, qui conduisent à l’adoption définitive du projet en 1977 par le Congrès. Parallèlement, le développement du système de navette spatiale par la NASA offre des solutions inédites de lancement et ouvre des perspectives intéressantes en ce qui concerne la maintenance du futur télescope.

Le lancement de celui-ci – rebaptisé Hubble (HST en anglais pour Hubble Space Telescope) en l’honneur d’Edwin P. Hubble (1889-1953), astronome américain qui démontra l’expansion de l’Univers par l’observation des galaxies – est prévu pour 1983. Des retards dans l’assemblage du télescope et de sa structure repoussent sa mise en orbite en 1986. Mais l’explosion en vol de la navette Challenger le 28 janvier 1986 retarde une fois encore le lancement, qui sera finalement effectif le 24 avril 1990.

Télescope spatial Hubble

Télescope spatial Hubble

Photographie

Lancé le 24 avril 1990, le télescope spatial Hubble, avec son miroir principal de 2,40 mètres de diamètre, est affranchi des contraintes de l'atmosphère terrestre et peut donc observer dans un large domaine spectral, de l'ultraviolet à l'infrarouge. Il est photographié ici en 2009, par... 

Crédits : STS-125 crew/ NASA

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Rapidement, l’aventure Hubble connaît un autre rebondissement pour le moins inattendu : les premières images obtenues à partir du 20 mai 1990 sont floues. À la stupéfaction succède une réflexion, qui mobilise dans l’urgence les ingénieurs de la NASA, pour comprendre l’origine de cette « myopie » et préparer une solution avant la première mission de maintenance prévue le 2 décembre 1993. [...]


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Écrit par :

  • : astrophysicien à l'Institut d'astrophysique de Paris

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Pour citer l’article

Hakim ATEK, « HUBBLE, télescope spatial », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/hubble-telescope-spatial/