HORACE (65-8 av. J.-C.)

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Les débuts d'un poète

Horace est né à Venouse (aujourd'hui Venosa, à mi-chemin de Naples et de Bari). Campagne sévère où les horizons immenses s'étendent au nord vers le Gargano, à l'est par-delà les Pouilles en direction de l'Adriatique. La ville elle-même est une bourgade de petites gens économes et âpres au travail. Le père d'Horace avait été esclave puis, dès avant la naissance du poète, l'affranchissement était intervenu. Quelques années plus tard, la famille a émigré à Rome où le père a trouvé un emploi dans l'administration des ventes publiques. Milieu très modeste où les questions d'argent tiennent une place énorme. Mais l'ancien esclave croyait aux études ; il envoya son fils dans de bonnes écoles ; au terme, il fit pour lui les frais de ce voyage en Grèce qui couronnait alors toute éducation vraiment libérale.

Le jeune homme se trouvait à Athènes quand le meurtre de César (15 mars 44) vint ébranler tout le monde romain. Était-ce une victoire de la Liberté ? Quand la guerre éclata entre les républicains et les héritiers de l'esprit césarien, Horace se rangea du côté des premiers. Il a vaillamment combattu, pris part à plusieurs campagnes, conquis le statut envié de chevalier, mais tout se dissipa comme un rêve sur le champ de bataille de Philippes (oct. 42).

Horace rentre dans une Rome inquiète où en trois ou quatre ans bien des choses ont changé. Une charge modeste dans les finances (scriba quaestorius) le met à l'abri du besoin. Mais les carrières d'argent ne semblent l'avoir jamais beaucoup intéressé ; ses origines, son passé personnel lui interdisaient, pour l'instant du moins, toute ambition politique. Il découvrit peu à peu qu'il pouvait être poète, mais d'une façon originale qu'il inventa sa vie durant. De fait, dans la Rome du ier siècle, beaucoup de personnes s'intéressent à la poésie, beaucoup écrivent des vers ; c'est une des formes de la vie sociale. Ces amateurs ne prétendent pas au chef-d'œuvre ; ils pensent, dans la tradition de la poésie hellénistique, pouvoir embellir un moment, fixer une impression fugi [...]

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  • : ancien élève de l'École normale supérieure, professeur honoraire à la Sorbonne

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Pour citer l’article

Jacques PERRET, « HORACE (65-8 av. J.-C.) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/horace/