HOMINIDÉS

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« Sahelanthropus tchadensis »

En juillet 2002, Michel Brunet et son équipe, ont publié la découverte, réalisée un an auparavant dans le désert de Djourab (Tchad), d'un crâne partiellement écrasé, d'une demi-mandibule et de quelques dents isolées appartenant à un nouvel hominoïde du Miocène supérieur (vieux de 6 à 7 millions d'années et peut-être plus proche de 7), Sahelanthropus tchadensis (plus connu sous le nom de Toumaï). Ses inventeurs en font le premier Hominidé sur les caractères suivants : face aplatie, petites canines, morphologie de la canine, un torus supra-orbitaire épais (probablement mâle), des dents jugales (molaires et prémolaires) à couronne basse et un émail dont l'épaisseur est intermédiaire entre celle du chimpanzé et d'Ardipithèque, et, enfin, une position avancée du trou occipital laissant supposer que Sahelanthropus aurait pu être bipède. Toutefois, le complexe maxillo-facial varie en fonction du sexe, chez les grands singes, et c'est sur ces mêmes caractères que le fameux Ramapithèque avait perdu au début des années 1980, son statut d'Hominidé ; il était relégué au rang de femelle du Sivapithèque. Par ailleurs, la position du trou occipital mérite d'être confirmée. Ce seul caractère pris isolément ne permet pas de statuer sur la bipédie, car sa position est variable chez les primates actuels et, de plus, elle est liée au développement du cerveau. En outre, la partie postérieure du crâne présente des crêtes très fortes, un plancher nucal plat et relevé, rappelant la morphologie observée chez les gorilles. Ces caractères ont fait suggérer que Sahelanthropus pourrait appartenir à une forme ancienne de ces grands singes. Le débat est bien évidemment ouvert et loin d'être clos. Quant au milieu dans lequel évoluait Toumaï, il est « mosaïque » entre lac et désert.

Crâne de Sahelanthropus tchadensis

Photographie : Crâne de Sahelanthropus tchadensis

Photographie

Découvert en juillet 2001 par l'équipe de Michel Brunet dans le désert de Djourab (nord du Tchad), ce crâne fragmenté et vieux de 6,8 à 7,2 millions d'années appartient à Sahelanthropus tchadensis. Connu aussi sous le nom de Toumaï, il représente pour ses inventeurs la plus ancienne... 

Crédits : Patrick Robert/ Corbis/ Getty Images

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Hominidés : arbre phylogénétique

Hominidés : arbre phylogénétique
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Hominidés : arbres phylogénétiques

Hominidés : arbres phylogénétiques
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Origines de l'homme, Y. Coppens

Origines de l'homme, Y. Coppens
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Ardipithecus ramidus

Ardipithecus ramidus
Crédits : White et al. & J. H. Matternes, 2009/ Science Mag/ AAAS

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  • : professeur de première classe au Muséum national d'histoire naturelle, Paris

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Pour citer l’article

Brigitte SENUT, « HOMINIDÉS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/hominides/