HISTOIRE NATURELLE. LIVRE XXXV, Pline l'AncienFiche de lecture

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Une histoire des arts antiques

Après une introduction consacrée au prestige de la peinture, Pline en retrace l'histoire dans une première partie. L'originalité de son propos tient à ce qu'il ne se contente pas de juxtaposer des biographies : il s'attache également à l'histoire des expositions, dans les maisons particulières ou dans les lieux publics, du circuit du commerce de la peinture – il évoque ainsi les expositions de tableaux étrangers à Rome. La dimension économique et politique – nombre de tableaux commémorent des victoires – est donc, d'emblée, présente.

Puis, il consacre de longs développements à la technique picturale, passage qui s'inscrit dans la logique interne de l'Histoire naturelle, où il a parlé de minéraux et de végétaux : la composition des pigments dérive de ses précédents livres purement scientifiques. Il ouvre ainsi la voie aux traités artistiques, genre qui se développa dans l'Europe du xvie siècle. De nombreuses digressions évoquent les premiers concours de peinture, les peintures décoratives sur des lambris ou sur des voûtes, mais aussi les prix extraordinaires payés, dans l'Antiquité, pour des tableaux, ou encore l'origine de l'usage du pinceau. Certains sujets sont demeurés dans l'histoire de l'histoire de l'art : « Quelles furent les premières innovations en peinture ? » pose le problème de la modernité en art. Au fil du texte, plus de quatre cents tableaux et artistes alors célèbres sont mentionnés.

Des filiations artistiques peuvent être dessinées d'après les récits de Pline : l'école de Sicyone, née d'Eupompos, à la fin du ve siècle, donne au temps d'Alexandre le Grand, Apelle – le plus grand peintre du monde grec –, Mélanthios et Pausias. L'école thébano-attique, issue d'Euxeinidas, produit Ariston et Euphranor, puis Nikomachos, Charmantidès, Antidotos, Léonidas, artistes qui seraient oubliés sans les pages de Pline.

Enfin, dans une seconde partie, Pline décrit les procédés et les matériaux du modelage et du moulage et évoque quelques figures de modeleurs de vases et de sculpteurs.


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Écrit par :

  • : agrégé de l'Université, ancien élève de l'École normale supérieure, maître de conférences à l'université de Paris-IV-Sorbonne

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Adrien GOETZ, « HISTOIRE NATURELLE. LIVRE XXXV, Pline l'Ancien - Fiche de lecture », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/histoire-naturelle-livre-xxxv/