HISTOIRE (Histoire et historiens)Sources et méthodes de l'histoire

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Les sources de l'histoire dans l'Antiquité

En remontant à Hérodote (484 env.-env. 425 av. J.-C.), aux origines de la tradition occidentale, on est saisi par la variété des sources envisagées par le « père de l'histoire ». Pour écrire ses Histoires, ou l'Enquête, Hérodote recourt d'abord au regard. L'autopsie est, étymologiquement, ce qu'il a vu lui-même, son propre témoignage oculaire. Le regard prévaut sur tout, écrira Aristote et, lorsqu'il fait défaut, Hérodote fait appel à l'« akoè » (ouïe), ce qu'il recueille de la bouche de ses témoins. Ainsi, les sources d'information d'Hérodote rejoignent les interrogations contemporaines des historiens sur les sources orales et l'histoire du temps présent, territoires qui avaient été bannis tout au long des xixe et xxe siècles, avec la professionnalisation progressive de l'histoire.

Hérodote - Halicarnasse (Asie Mineure)

Photographie : Hérodote - Halicarnasse (Asie Mineure)

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Né à Halicarnasse, en Asie mineure, en 484 avant J.-C., Hérodote s’est exilé à Athènes pour fuir le tyran de sa cité. Cicéron le considère comme le premier historien grec, pour son récit des guerres médiques (490-479 av. J.-C.) et de leurs causes. L'Enquête fait également une large... 

Crédits : G. Nimatallah/ De Agostini/ Getty Images

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Évidemment, aujourd'hui tout lecteur relève l'excès de confiance, voire la crédulité d'Hérodote vis-à-vis des récits qui entremêlent la vie des hommes et les interventions divines. Mais l'embryon d'une méthode critique apparaît dans ses travaux lorsqu'il compare les versions phéniciennes, perses et grecques sur les origines des guerres médiques.

Cependant, la dimension critique s'avère beaucoup plus élaborée parmi les auteurs qui marquent l'évolution historiographique ultérieure. Quand Thucydide (460 env.-env. 400 av. J.-C.) se lance dans le récit de La Guerre du Péloponnèse, il se remémore son émerveillement d'enfant à l'écoute d'Hérodote afin de mieux critiquer l'absence de méthode dans l'établissement de la vérité. « Mythologue » selon Thucydide, Hérodote est un propagateur de mensonges, de faits incontrôlables. Par opposition, Thucydide, qui ne croit qu'à ce qu'il a vu ou critiqué au plus près, se condamne à une histoire du présent. Toutefois, son rapport aux sources se distingue des travaux ultérieurs, dans la mesure où les célèbres discours qui émaillent son récit, tel celui de [...]

Thucydide - Athènes

Photographie : Thucydide - Athènes

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Thucydide a connu une double carrière. Aristocrate athénien né vers 460 avant J.-C., il accède au rang de stratège pendant la guerre du Péloponnèse. Chargé de la défense de la ville d’Amphipolis, il échoue et doit s’exiler. De  retour à Athènes en 404, il rédige son Histoire de la... 

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Hérodote - Halicarnasse (Asie Mineure)

Hérodote - Halicarnasse (Asie Mineure)
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Thucydide - Athènes

Thucydide - Athènes
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Chroniques de Froissart

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Écrit par :

  • : professeur des Universités en histoire contemporaine, Institut d'études politiques, université de Lille-II

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Pour citer l’article

Olivier LÉVY-DUMOULIN, « HISTOIRE (Histoire et historiens) - Sources et méthodes de l'histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/histoire-histoire-et-historiens-sources-et-methodes-de-l-histoire/