HÉRALDIQUE

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Histoire des armoiries

Les transformations subies par les armoiries entre le xiie et le xxe siècle rendent malaisé l'établissement d'une définition. La plus complète et la plus satisfaisante reste celle qu'a proposée Rémi Mathieu en 1946 (Le Système héraldique français, p. 13) : « Les armoiries sont des emblèmes en couleurs, propres à une famille, à une communauté ou, plus rarement, à un individu, et soumis dans leur disposition et dans leur forme à des règles spéciales qui sont celles du blason. Certains caractères distinguent nettement les armoiries des autres emblèmes : servant le plus souvent de signes distinctifs à des familles, à des groupes de personnes unies par les liens du sang, elles sont en général héréditaires ; les couleurs qui les composent n'existent qu'en nombre limité ; enfin, elles sont presque toujours représentées sur un écu. » La longueur de cette définition et son caractère volontairement imprécis sur certains points (« en général héréditaires », « presque toujours représentées sur un écu ») traduisent bien la constante évolution et la grande diversité des armoiries.

Le problème de leur origine a suscité les plus vives controverses. Aujourd'hui, les spécialistes s'accordent sur trois points : les armoiries apparaissent en Europe occidentale dans le courant du xiie siècle ; leur apparition est liée à des causes à la fois sociales et militaires ; elles n'ont été empruntées à aucune autre civilisation mais sont une création originale de l'Occident médiéval. Longtemps, en effet, on a cru que les Européens en avaient emprunté l'usage aux musulmans au cours de la première ou de la seconde croisade. On sait aujourd'hui qu'il n'en est rien. En fait, tout vient de l'évolution de l'équipement militaire des combattants occidentaux entre la fin du xie siècle (époque de la broderie de Bayeux) et le milieu du xiie : rendus à peu près méconnaissables par le nasal du casque (petite pièce métallique protégeant le nez) et par le capuchon du haubert qui tend à couvrir tout le bas du visage, les chevaliers prennent peu à peu l'habitude de faire peindre sur la gra [...]

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Écrit par :

  • : archiviste paléographe, directeur d'études à l'École pratique des hautes études (IVe section)

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Pour citer l’article

Michel PASTOUREAU, « HÉRALDIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/heraldique/