ROUSSEAU HENRI (1844-1910)

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La Guerre, H. Rousseau

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La liberté, H. Rousseau

La liberté, H. Rousseau
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Forêt tropicale avec singes et serpent, H. Rousseau

Forêt tropicale avec singes et serpent, H. Rousseau
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Jeune Fille à la poupée, H. Rousseau

Jeune Fille à la poupée, H. Rousseau
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La carrière d'un amateur

Fils d'un ferblantier qui subit maints revers de fortune, Rousseau passe une enfance pauvre à Laval, sa ville natale, et aux environs de Laval, dans un milieu où rien ne le prédispose à l'art. Élève médiocre, il quitte le lycée sans avoir terminé ses études. À dix-neuf ans, il entre comme employé dans l'étude d'un avoué à Paris. Au cours de son service militaire (qui dure à l'époque sept ans), il a l'occasion de rencontrer à Angers les rescapés de l'expédition au Mexique, envoyés pour soutenir l'empereur Maximilien, et d'entendre leurs récits de la campagne militaire – détail très important qui a mis fin à la légende qui voulait que Rousseau ait été au Mexique et que le souvenir des paysages tropicaux fût à l'origine de ses tableaux exotiques.

Libéré de son service militaire à la mort de son père, il s'installe à Paris en 1868, et il épouse, l'année suivante, la fille d'un ébéniste, Clémence Boitard. Elle lui donnera plusieurs enfants ; une fille seulement survivra.

Il mène une vie de petit employé. D'abord clerc chez un huissier, il devient, en 1871, gabelou à l'octroi de Paris. Contrairement à ce que pourrait faire croire son surnom, il n'a jamais servi dans une douane, n'ayant eu pour tâche que de contrôler les denrées alimentaires à leur arrivée aux portes de Paris. Il semblerait (c'est lui qui l'affirme) que ses supérieurs lui laissaient du temps pour dessiner et peindre. Ses débuts dans la peinture peuvent, en effet, être situés autour de 1870. Amateur passionné, il se fait délivrer en 1884 une carte de copiste au Louvre. Si toutefois il peut aussitôt exposer, c'est uniquement parce qu'un salon sans jury, le Salon des indépendants, vient d'être créé. Dans la carrière d'aucun autre peintre ce Salon n'a joué un rôle aussi décisif que dans celle de Rousseau. Grâce à sa participation aux Indépendants, il entre dans le circuit artistique de son temps. Les critiques mentionnent son nom, le plus souvent pour ironiser sur ses envois, mais leurs commentaires, joints aux titres de ses tableaux publiés dans les catalogues du Salon, ont permis de r [...]

La liberté, H. Rousseau

La liberté, H. Rousseau

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Henri Rousseau (1844-1910), La Liberté invitant les artistes à prendre part à la 22e exposition des artistes indépendants, 1905. Huile sur toile (H. 1,75 m ; L. 1,19 m). Musée national d'art moderne, Tokyo. 

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Pour citer l’article

Dora VALLIER, « ROUSSEAU HENRI - (1844-1910) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/henri-rousseau/