SCHLIEMANN HEINRICH (1822-1890)

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Un autodidacte de génie

Heinrich Julius Schliemann est né le 6 janvier 1822, à Neubukow dans le Mecklembourg (Allemagne). Avec ses six frères et sœurs, il passe son enfance dans un village plus petit encore, Ankershagen. Son père, pasteur, en a reçu la cure. Il la quitte après un scandale : une liaison avec sa servante, qu’il épouse, après la mort en couches de sa femme, en 1831. L’orphelin se console en regardant, dans un livre reçu en cadeau, une gravure montrant l’incendie de Troie et la fuite d’Énée. Élevé par son oncle, il est mis en apprentissage dans une épicerie de Fürstenberg. À l’aube de ses vingt ans, il veut gagner le Nouveau Monde. Mais, tel Candide, il est ballotté au gré des circonstances. À Rostock, il suit un cours de comptabilité. Il rejoint ensuite Hambourg ; là, il s’embarque pour le Venuezela, mais son navire fait naufrage sur les côtes hollandaises. À Amsterdam, il manque d’être enrôlé. Il est embauché en 1844 par la maison de commerce Bernard Henry Schroder & Cie.

L’employé de bureau comprend que le monde est régi par l’échange de signes. Il cultive son goût pour les chiffres et les langues. Maîtrisant l’anglais, le français, le portugais et l’italien, il se met au russe en traduisant Le Voyage de Télémaque de Fénelon. Il est envoyé à Saint-Pétersbourg, où il fait de bonnes affaires pour la firme qui l’emploie et pour lui-même. En 1849, il ouvre à Moscou une succursale de la maison de vente. Trois ans plus tard, il fonde une famille. Le mariage est malheureux, qu’importe. Ce spécialiste de l’indigo, indispensable pour les tenues des soldats russes, est devenu riche grâce à la guerre de Crimée.

Dès 1851, l’aventurier s’est rendu en Californie pour reprendre les intérêts de son frère décédé. Plutôt que d’exploiter une concession, il aide les chercheurs d’or dans leurs achats de matériel par des prêts à 12 p. 100 ! Revenu en Russie, Schliemann se lance sur le marché du coton, un trafic rentable depuis le blocus des ports américains, au début de la guerre de Sécession. Sorti victorieux de poursuites judiciaires, il liquide sa maison de commerce en [...]


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Écrit par :

  • : professeur d'histoire ancienne à l'université de Bourgogne, Dijon

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Pour citer l’article

Hervé DUCHÊNE, « SCHLIEMANN HEINRICH - (1822-1890) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 janvier 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/heinrich-schliemann/