HAWAII

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États-Unis : carte physique

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Coulées de lave sur le Kilauea

Coulées de lave sur le Kilauea
Crédits : G. Brad Lewis/ Stone/ Getty Images

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Hawaii

Hawaii
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Récolte de taro à Hawaii

Récolte de taro à Hawaii
Crédits : Istituto Geografico De Agostini

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Un grand archipel volcanique

L'archipel des Hawaii est isolé au cœur du Pacifique nord, juste au sud du tropique du Cancer (entre 220 10′ et 180 55′ N), à quelque 3 850 km de la Californie à l'est, à 6 200 km du Japon à l'ouest et, vers le sud, à près de 3 900 km des Marquises d'où sont venus les premiers colonisateurs polynésiens. Il s'allonge sur environ 650 km du nord-ouest au sud-est sur une puissante dorsale sous-marine récente (30 millions d'années) qui se prolonge vers le nord-ouest jusqu'à Midway. Formé de huit îles principales dont sept habitées, il couvre 16 706 km2 dont près des deux tiers pour la grande île d'Hawaii (10 458 km2). Les autres, et en particulier Oahu qui regroupe les trois quarts de la population, occupent des surfaces bien moindres (Maui 1 887 km2, Oahu 1 574 km2, Kauai 1 433 km2).

Les îles Hawaii sont constituées par de grands volcans basaltiques, éteints et en partie démantelés par l'érosion à l'ouest et au centre, mais encore actifs dans l'est de l'île d'Hawaii où se trouve le plus grand volcan actif du monde, le Mauna Loa (4 169 m), flanqué à l'est du plus petit Kilauea (1 248 m), aux fréquentes et spectaculaires éruptions. C'est en effet à l'extrémité sud-est de l'archipel que se situe le « point chaud » qui perce la plaque océanique du Pacifique et par où ont été et continuent à être émises les gigantesques quantités de laves qui ont constitué la dorsale hawaïenne. L'énorme empilement des coulées de basaltes, fluides lorsqu'ils sont en fusion, donne des cônes aux formes douces mais aux dimensions impressionnantes. Le Mauna Kea, point culminant de l'archipel (4 205 m), comme le Mauna Loa figurent parmi les montagnes les plus puissantes du globe si l'on considère qu'ils s'élèvent depuis un fond marin à — 5 000 mètres ou — 6 000 mètres. Dans l'île d'Hawaii et dans l'est de Maui (volcan Haleakala, 3 055 m), ce sont les paysages de construction volcanique qui l'emportent, même si quelques formes spectaculaires d'érosion apparaissent (vallée de Waipio au nor [...]

Coulées de lave sur le Kilauea

Coulées de lave sur le Kilauea

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Coulées de lave sur les flancs du volcan Kilauea, à Hawaii, États-Unis. 

Crédits : G. Brad Lewis/ Stone/ Getty Images

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Pour citer l’article

Christian HUETZ DE LEMPS, « HAWAII », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/hawaii/