HAECKEL ERNST HEINRICH (1834-1919)

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Un militant de la théorie de l’évolution et du matérialisme

Né à Potsdam le 16 février 1834, Ernst Heinrich Philipp August Haeckel étudie la médecine et les sciences naturelles à Berlin, notamment auprès de Johannes Müller, puis à Wurtzbourg auprès de Rudolf Virchow, et à Vienne. En 1858, il obtient un poste de lecteur en anatomie comparée à l’université d’Iéna. Il devient rapidement professeur de zoologie (1861) dans cette même université, où il enseignera jusqu’à sa retraite en 1909, dirigeant en outre un institut de zoologie. Tout au long de sa carrière, il participera à de nombreuses expéditions scientifiques, aussi bien en Europe qu’au Moyen-Orient, en Afrique du Nord et en Asie.

Au cours de ses études, Haeckel est très marqué par l’influence de la Naturphilosophie, un courant de pensée très puissant dans l’Allemagne du début du xixe siècle, mettant l’accent, entre autres, sur l’idée de nature comme organisme global. Mais il est également séduit par le matérialisme de Virchow, un savant politiquement très engagé et hostile aux religions. Cette double influence le conduit à accepter très tôt l’idée d’évolution par sélection naturelle formulée par Charles Darwin en 1859. Il y voit en effet d’une part la grande théorie unificatrice qui manquait jusqu’alors à la biologie, et d’autre part l’instrument le plus efficace de ce qu’il nomme le « monisme » matérialiste, c’est-à-dire l’idée selon laquelle le monde est fondamentalement un et se réduit à la matière (contrairement au dualisme qui postule l’existence de deux principes, l’esprit et la matière). Il adopte ainsi un discours très radical, allant bien plus loin que Darwin lui-même, sur les implications philosophiques et pratiques du transformisme, estimant que la théorie de l’évolution donne une explication satisfaisante de l’apparition et de la diversification de la vie et permet de se passer du recours à un dieu créateur.

Haeckel ne cessera de militer avec beaucoup d’ar [...]


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Stéphane SCHMITT, « HAECKEL ERNST HEINRICH - (1834-1919) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/haeckel-ernst-heinrich-1834-1919/