GUADELOUPE

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Un archipel au cœur des Petites Antilles

Les deux îles principales qui composent le territoire de la Guadeloupe sont séparées par un étroit bras de mer appelé Rivière salée et par une zone de mangroves au niveau du Grand Cul-de-sac marin. À l'ouest se situe l'île de la Guadeloupe proprement dite, également appelée Basse Terre, en référence à sa position par rapport à la navigation d'autrefois. C'est une île montagneuse dont la partie sud est constituée de plusieurs édifices volcaniques s'élevant au-dessus de 900 mètres d'altitude. Le plus important d'entre eux est le massif de la Soufrière dont le dôme, signalé par un cratère et des fumerolles, atteint 1 467 mètres. Ce volcan actif est équipé d'un observatoire scientifique permanent, en raison de risques sérieux. Ces massifs font barrière aux vents alizés, de sorte que la pluviométrie y est élevée (plus de 3 mètres de précipitations et une nébulosité constante). Basse-Terre (10 000 habitants en 2016), fondée dès le début de la colonie, située sur le versant ouest, est essentiellement une ville administrative (chef-lieu du département).

L’île de la Grande Terre, située à l'est, est une plate-forme calcaire peu élevée (137 mètres au maximum), disséquée par l'érosion karstique dans la région des Grands Fonds. Au nord de cette île, la table calcaire se brise en de hautes falaises dans la région d'Anse-Bertrand. Sur les côtes est et sud se lovent de belles plages de sable, en forme d'anses, ainsi que quelques mangroves. La plate-forme se prolonge dans le domaine océanique par d'autres îles, aux abords de la Grande Terre : la Désirade et Marie-Galante principalement. Plusieurs récifs coralliens bordent ces îles et forment un admirable champ d'observation sous-marin et un abri important pour les poissons et les crustacés.

La petite île de la Désirade est la plus avancée à l'est dans l'océan Atlantique ; elle est peu arrosée par les vents alizés qui la survolent ; l'hydrographie de surface y est si peu abondante que l'eau doit être acheminée par une canalisation à partir de la Grande Terre. La végétation comporte beaucoup de plantes xérophiles.

L'île de Marie-Galante, de forme pratiquement circulaire, couvre 158 kilomètres carrés. La table calcaire possède un relief faiblement accidenté et est ourlée de belles plages. Les sols et la pluviométrie satisfaisante (1 280 mm à Grand-Bourg) conviennent à la culture de la canne à sucre (distilleries de rhum) et à celle des légumes tropicaux.

Les îles des Saintes se situent dans l'axe de l'arc volcanique interne des Petites Antilles et sont alignées sur les massifs de la Basse Terre et de l'île proche de la Dominique (Dominica). Deux îles principales présentent un modelé bosselé de volcans éteints : la Terre-de-Haut et la Terre-de-Bas. Une canalisation sous-marine, qui descend jusqu'à 320 mètres de profondeur, leur apporte de l'eau, indispensable, depuis la Basse Terre.

Les Saintes, Guadeloupe

Photographie : Les Saintes, Guadeloupe

La baie de Terre-de-Haut, dans l'archipel des Saintes, à une dizaine de kilomètres au sud de Basse-Terre. Le relief y est volcanique, comme dans l'ensemble des îles qui forment la Guadeloupe. 

Crédits : Jakob Fischer/ Shutterstock

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Les paysages de l'archipel dévoilent la diversité, la beauté, la violence parfois, des milieux insulaires et marins, qui ont inspiré des poètes comme Saint-John Perse et Daniel Maximin. Mais les formations naturelles, écosystèmes forestiers et littoraux fragiles ont souffert par le passé d’une exploitation agricole intensive sur une longue période et de l’usage excessif de pesticides (chlordécone). Des mangroves ont été détruites pour permettre le creusement de chenaux et pour faire place à des ports de plaisance (marinas). Quant aux récifs coralliens frangeants, qui se déploient sur une longueur de 200 kilomètres, ils sont menacés de surexploitation. En vue d’assurer la protection de ces milieux, le domaine du parc national de la Guadeloupe qui, à sa création en 1989, ne couvrait que la Basse Terre, a été étendu. Il est constitué désormais des forêts domaniales de l’intérieur de l’île (forêt tropicale dense) mais aussi de mangroves et de zones marines, dont la réserve de biosphère du Grand Cul-de-sac marin, reconnue par l’UNESCO en 1992.

Depuis 2011, une nouvelle menace pour l’environnement est apparue sous la forme d’algues brunes du genre Sargassum qui prolifèrent dans l’océan Atlantique et s’échouent périodiquement sur les côtes des îles, présenta [...]

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Guadeloupe [France] : carte administrative

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Les Saintes, Guadeloupe

Les Saintes, Guadeloupe
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Guadeloupe : évolution de la population

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Pour citer l’article

Christian GIRAULT, « GUADELOUPE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/guadeloupe/