GRÂCE

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De l'étymologie aux données bibliques

 En grec profane, c'est le mot charis (χ́αρις) qui désigne la grâce. Il signifie originellement – et ceci est décisif pour la coloration du mot – ce qui brille, ce qui réjouit. De là, on passe aux trois significations classiques du mot :

a) le charme de la beauté, la joie, le plaisir ; b) la faveur, la bienveillance, les égards, les marques de respect, la condescendance, le désir de plaire, la bonne grâce ; c) la reconnaissance (rendre grâce, d'où : eucharistie), la récompense, la rémunération, le salaire, le cadeau (d'où : charisme, don matériel ou spirituel) reçu en vertu de la seule faveur du roi ou de la divinité.

Comme la plupart des autres vocables religieux, ce mot a aussi un sens dévalué et vague : bonheur ; un peu comme on dit aujourd'hui à quelqu'un : « salut ! » sans penser que, par là, on lui souhaite la béatitude éternelle. Ainsi charis devient un mot banal du langage quotidien.

L'originalité de l'Écriture est qu'elle combine la pensée grecque et la pensée hébraïque, et que le Nouveau Testament lui-même est écrit dans un grec pétri de sémitismes. Le terme hébreu traduit dans le Nouveau Testament par charis est chén, que l'on retrouve dans le nom propre Jochanân – qui a donné Johann en allemand, John en anglais et Jean en français – et qui signifie « JHVH, le Seigneur, fait grâce » (cf. Jér., xl, 15 ; xli, 11, etc.). Comme la plupart des mots hébreux, chén indique non tellement un état ou un sentiment qu'une action concrète et efficace, celle qui permet à un homme de vivre, en dépit de tout ce qu'il est ou fait ; c'est l'œuvre de la miséricorde divine suspendant le jugement ou le châtiment et redonnant incessamment sa chance au pécheur... La rencontre entre l'hébreu et le grec dans l'œuvre des écrivains néotestamentaires se manifeste encore dans le début des lettres apostoliques, où fréquemment les auteurs s'adressent à leurs lecteurs en disant : « la grâce et la paix vous sont données... » (cf. I Thess., i, 1 ; Coloss., i, 2 ; Rom., i, 7 et [...]

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Écrit par :

  • : docteur d'État en théologie, administrateur du musée Calvin de Noyon

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Pour citer l’article

Georges CASALIS, « GRÂCE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 mai 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/grace/