DUHAMEL GEORGES (1884-1966)

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Le témoin

Né à Paris en 1884, Duhamel, après une enfance pauvre et difficile, entreprend des études de médecine et de biologie ; très jeune, il consacre ses loisirs aux lettres : il publie avant 1914 des recueils de poèmes, des pièces de théâtre, des essais critiques. Pendant la guerre, servant comme médecin militaire, il découvre avec horreur les monstrueux rouages de la machine à tuer, l'infinie souffrance des corps et des âmes. Cette expérience bouleversante inspire les récits qui le rendent célèbre : Vie des martyrs (1917) et surtout Civilisation (1918) ; elle fixe définitivement le sens de sa vie et de son œuvre. Jusqu'à sa mort, en 1966, l'écrivain comblé d'honneurs et de joies familiales, l'académicien, le grand bourgeois libéral et éclairé défendra avec ferveur les droits de l'esprit et la civilisation en péril : idéal pathétique qui domine et unifie un ensemble considérable et touffu de chroniques, de mémoires, de romans et d'essais.

Pour évoquer ses récits de guerre, Duhamel a, le premier, parlé d'une littérature de témoignage, celle « où l'évidence des objets rend superflue toute conclusion ». Il l'oppose à la littérature de convention, qui maquille la vérité, flatte les passions et endort la conscience. Cette œuvre de lucidité, d'intuition et de bonne foi, Duhamel l'a poursuivie tout au long de sa vie.

Témoignage, d'abord, sur la guerre : ce n'est pas l'indignation véhémente de Barbusse ni l'amère réflexion d'Alain. Des tableaux brefs, simples, nus ; le médecin nous donne à voir les chairs crucifiées qu'il a soignées et à ressentir les blessures des âmes naïves et désemparées. Pas de réquisitoire ni de commentaires indiscrets : la transparence exquise d'un style qui atteint à une perfection toute classique traduit d'elle-même « la grandeur lugubre de l'époque ». Témoignage, ensuite, sur le monde : directeur du Mercure de France, chroniqueur au Figaro, Duhamel n'a pas jugé vain de partager au jour le jour les préoccupations de ses compatriotes en essayant de leur rendre espoir et courage ; grand voyageur, il fuit les facilités de l'exotisme et les séductio [...]


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Écrit par :

  • : ancien élève de l'École normale supérieure de la rue d'Ulm, agrégé de lettres, docteur ès lettres, professeur à l'université de Clermont-II

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  • Écrit par 
  • Anne RASMUSSEN
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Pour citer l’article

Daniel MADELÉNAT, « DUHAMEL GEORGES - (1884-1966) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/georges-duhamel/