CANTOR GEORG (1845-1918)

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Vie de Georg Cantor

Georg Cantor naît le 3 mars 1845 à Saint-Pétersbourg. Son père est un homme d’affaires fortuné et cultivé, fervent luthérien, attentif à l’éducation scientifique, artistique et religieuse de ses enfants. Sa mère, Marie Böhm, appartient à une famille de violonistes célèbres ; Franz Böhm, son père, était le soliste de l’orchestre impérial de Russie. En 1856, la famille s’établit à Francfort-sur-le-Main, en Allemagne. À l’école, le don exceptionnel pour les mathématiques de Georg Cantor est tôt remarqué.

En 1862, Georg Cantor commence des études supérieures à l’École polytechnique fédérale de Zurich, puis les poursuit à la prestigieuse université de Berlin, où il suit les cours de Karl Weierstrass (1815-1897), le père de l’analyse moderne, d’Ernst Kummer (1810-1893), récipiendaire du grand prix de l’Académie des sciences de Paris pour ses travaux en théorie des nombres, et de Leopold Kronecker (1823-1891), grand partisan de constructions effectives fondées sur les nombres entiers, ce qui explique son hostilité aux inventions de Cantor. Ce dernier obtient en 1867 le titre de Philosophiae Doctor pour une thèse sur la théorie des nombres puis, sous l’influence de Weierstrass, se tourne vers l’analyse. En 1870, il accepte un poste à l’université de Halle, où il passe le reste de sa carrière. Il se marie en 1874 avec Vally Guttmann, jeune musicienne juive qui doit se convertir au protestantisme. En 1890, il fonde la Société des mathématiciens allemands, puis est à l’origine du premier Congrès international des mathématiciens, qui se tint à Zurich en 1897. Depuis lors, tous les quatre ans, les mathématiciens du monde entier se réunissent en congrès pour prendre acte des innovations et décerner la prestigieuse médaille Fields, équivalent pour les mathématiques du prix Nobel.

Cantor est un esprit mystique et exalté, en butte à l’hostilité de l’establishment mathématique berlinois. L’amitié de Dedekind et l’appréciation très positive de [...]


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  • : directrice de recherche émérite, ancienne élève de l'École normale supérieure, docteure ès lettres

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Pour citer l’article

Hourya BENIS-SINACEUR, « CANTOR GEORG - (1845-1918) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/georg-cantor/