GÉOMORPHOLOGIE

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La forme et sa genèse

À l'aide de cartes et d'instruments topographiques, comme le GPS, ou avec des modèles numériques de terrain, le géomorphologue mesure les volumes, les pentes, les surfaces, leur orientation, et définit ainsi des plaines, des vallées, des plateaux, des montagnes, mais aussi des unités plus petites, comme une paroi, une cuvette, un replat, la densité des chenaux d'une rivière...

Ce travail de nomenclature des formes est complété par l'interprétation de leur mode de mise en place, ce qu'on appelle leur morphogenèse. La genèse des formes relève de nombreux facteurs ; traditionnellement, on oppose la géomorphologie structurale, qui s'attache à interpréter les formes structurales en relation avec le bâti géologique (Peulvast et Vanney, 2001 et 2002), à la géomorphologie climatique ou dynamique (Valadas, 2004), qui consiste à identifier les modelés disséqués ou accumulés par des processus morphodynamiques conditionnés par des agents externes : l'eau (solide ou liquide), la température, les agents biogènes, les sociétés humaines, etc.

Paysage dans le Mâconnais

Photographie : Paysage dans le Mâconnais

Ce paysage du Mâconnais montre à l'ouest (à gauche et en arrière-plan) la retombée des monts du Charolais (hercynien), qui constitue une forme d'aplanissement élaborée au Miocène (moins de 15 millions d'années) et taillée dans les roches cristallines primaires. Au centre, la butte,... 

Crédits : P. Pech

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Une même forme topographique peut donc avoir plusieurs origines. Prenons le cas d'une colline. Disposée en avant d'un relief de cuesta, elle peut être une butte témoin constituée d'un empilement de roches sédimentaires coiffé d'un niveau plus résistant. Elle peut aussi correspondre à un relief d'érosion différentielle lié à une faille ou bien à un relief résiduel dans un granite plus résistant, comme dans la baie de Rio de Janeiro, ou encore à un cône volcanique, voire à une dune, etc. De plus, depuis l'ère industrielle, certaines collines artificielles (haldes ou terrils) sont apparues dans les paysages miniers ; elles se sont formées par l'accumulation de débris ou de résidus de l'activité minière et font l'objet d'études géomorphologiques car des mouvements de terrain peuvent s’y produire et représentent de ce fait une menace pour les populations voisines.

La forme du relief dépend du mode de mise en place et de la nature du substrat (le socle), mais sa genèse peut varier. [...]

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Paysage dans le Mâconnais

Paysage dans le Mâconnais
Crédits : P. Pech

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Vallée de la Durance au nord de Guillestre

Vallée de la Durance au nord de Guillestre
Crédits : P. Pech

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Crête de Chabreyrel dans le vallon du Couleau, parc national des Écrins

Crête de Chabreyrel dans le vallon du Couleau, parc national des Écrins
Crédits : P. Pech

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Mégagéomorphologie

Mégagéomorphologie
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Écrit par :

  • : professeur agrégé de géographie, professeur des Universités, enseignant-chercheur à l'université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne

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Pour citer l’article

Pierre PECH, « GÉOMORPHOLOGIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/geomorphologie/