GALAXIE LA ou VOIE LACTÉE

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Formation et évolution de la Galaxie

Selon toute probabilité, la Galaxie s'est formée par condensation d'un grand nuage de gaz en rotation lente dans le puits de potentiel gravitationnel d'une concentration préexistante de matière noire. En raison de sa rotation, ce gaz a formé lentement un disque dont l'épaisseur a progressivement diminué, tandis que des étoiles y naissaient et évoluaient, formant les systèmes d'épaisseur intermédiaire. À l'heure actuelle, le gaz interstellaire est concentré en un disque très mince (population I extrême) et c'est là seulement que l'on observe la formation d'étoiles. Bien entendu, les régions centrales étaient particulièrement denses, si denses que les collisions directes d'étoiles et la chute de matière interstellaire ont pu former le trou noir du noyau.

Au cours du temps, les éléments lourds ont été progressivement synthétisés dans les étoiles massives, puis rejetés par elles dans le milieu interstellaire pendant leur vie et, surtout, au moment de leur mort. Toute la matière des étoiles n'a pas ainsi été rejetée : une partie a subsisté sous forme de naines blanche, d'étoiles à neutrons ou de trous noirs, tandis que les étoiles les moins massives évoluent si lentement qu'elles sont toujours là (la durée de l'évolution des étoiles de masse inférieure à 0,8 fois celle du Soleil est plus longue que l'âge de la Galaxie, soit 13 milliards d'années environ). D'autres étoiles se sont formées à partir de cette matière interstellaire enrichie en éléments lourds, et ont donc des abondances plus grandes que les premières. Il y a donc eu de plus en plus d'étoiles et autres objets et de moins en moins de matière interstellaire au cours de l'évolution, le tout étant progressivement enrichi en éléments lourds. Ce cycle d'évolution a été beaucoup plus actif autrefois qu'aujourd'hui, si bien que la plupart des étoiles du disque ont des abondances en éléments lourds assez grandes, semblables à celle du Soleil. Des études détaillées ont montré que cette évolution n'a pas pu se faire dans l'isolement : il y [...]


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Caractéristiques de la Galaxie

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Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Étoiles les plus lumineuses de la Galaxie

Étoiles les plus lumineuses de la Galaxie
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Nébuleuse de l'Aigle

Nébuleuse de l'Aigle
Crédits : NASA/ ESA & The Hubble Heritage Team

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Nébuleuse d'Orion

Nébuleuse d'Orion
Crédits : NASA/ ESA/ M. Robberto, STScI/ ESA & the Hubble Space Telescope Orion Treasury Project Team

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James LEQUEUX, « GALAXIE LA ou VOIE LACTÉE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/galaxie-voie-lactee/