FRONT, météorologie

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Zone frontale

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Dépression météorologique

Dépression météorologique
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Frontogenèse au voisinage d'un col

Frontogenèse au voisinage d'un col
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Perturbation extratropicale

Perturbation extratropicale
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Surface frontale

Dans l'atmosphère, il n'existe pas de surface de discontinuité au sens strict du terme. Les diverses masses d'air de la basse atmosphère, ou troposphère, sont séparées par des couches de transition ou de mélange plus ou moins épaisses. Ces couches sont peu inclinées sur la surface terrestre, leur pente étant généralement de l'ordre de 1/200 à 1/100. Il s'ensuit qu'une zone de transition de 50 kilomètres d'étendue horizontale correspond à une épaisseur verticale de 250 à 500 mètres, ce qui permet d'assimiler à des surfaces ces couches de transition, d'épaisseur relativement faible.

En général, au sein d'une même masse d'air, les propriétés de l'atmosphère varient peu sur des distances horizontales considérables, ce qui revient à dire que les divers paramètres météorologiques (densité, température, humidité, visibilité, etc.) ont de faibles gradients horizontaux. Par contre, dans la couche de transition qui sépare deux masses d'air distinctes, les gradients horizontaux ont des valeurs élevées.

Il résulte de ces propriétés que, dans un plan horizontal (situé à une altitude suffisante pour que les températures soient représentatives des masses d'air en jeu), la zone de transition est caractérisée par une grande concentration d'isothermes.

La couche de transition séparant deux masses d'air coupe la surface du globe suivant une zone de largeur non négligeable à travers laquelle les isothermes subissent une réfraction. Si l'on assimile la couche de transition à une surface frontale, l'intersection de cette surface avec le sol est un front le long duquel la température présente une discontinuité.

Zone frontale

Zone frontale

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Coupe verticale d'une zone frontale 

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On désigne alors plus exactement par surface frontale (ou front) toute couche atmosphérique qui peut être assimilée à une surface de discontinuité pour les éléments météorologiques lorsqu'on se place à une échelle suffisamment grande ; dans la couche elle-même, les éléments météorologiques possèdent donc un gradient horizontal élevé.

En fait, parmi les surfaces de discontinuité de l'a [...]


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Écrit par :

  • : Département de la coopération technique à l'Office mondial de la météorologie, Genève, ingénieur général de la météorologie

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Pour citer l’article

Bernard GOSSET, « FRONT, météorologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/front-meteorologie/