FRAUDE SCIENTIFIQUE

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Exemple d’un article frauduleux rétracté

Exemple d’un article frauduleux rétracté
Crédits : Reprinted with permission from Elsevier (The Lancet, 1998, Vol 351, page 637)

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Évolution dans le temps des fraudes scientifiques

Évolution dans le temps des fraudes scientifiques
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Lien entre difficultés de financement et fraude

Lien entre difficultés de financement et fraude
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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La fraude scientifique, une notion relativement récente

La fraude scientifique, une notion relativement récente
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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L'embellissement des données

Il est important de souligner la continuité entre la fraude caractérisée et ces petits arrangements quotidiens avec les données expérimentales, très répandus dans les laboratoires. Ces derniers peuvent s'expliquer par la volonté d'un chercheur d'obtenir un résultat dont il a l'intuition sous une forme particulièrement aboutie. Deux exemples historiques classiques de ces embellissements de données sont ceux de Gregor Mendel (1822-1884) dans son travail fondateur de la génétique moderne sur les petits pois et Robert A. Millikan (1868-1953) dans sa détermination expérimentale de la charge électrique élémentaire. Ils peuvent aussi procéder du besoin, plus ou moins inconscient, de confirmer un résultat qui passe pour établi, surtout si son découvreur a été auréolé par un prix prestigieux.

Ce « cuisinage des données », selon le terme qu'employait le mathématicien Charles Babbage il y a près de deux siècles, a une longue histoire. Mais l'évolution technologique l'a rendu de plus en plus simple, et donc de plus en plus tentant. La biologie cellulaire en offre un exemple intéressant. Dans cette discipline, les images tiennent souvent lieu de preuves. Depuis que, au cours des années 2000, la photographie numérique s'est imposée dans les laboratoires, il est devenu extrêmement simple d'arranger les clichés avec des logiciels. Le Journal of Cell Biology, une des revues les plus respectées du domaine, a constaté que le quart des manuscrits qui lui étaient soumis comprenait des images arrangées, embellies, manipulées d'une manière ou d'une autre. « Le problème principal est que les scientifiques ne prennent pas le temps de comprendre les outils complexes qui leur permettent d'obtenir leurs données, et semblent parfois être dupes de la facilité avec laquelle les logiciels de retouche d'images permettent de manipuler les données. L'intention n'est en général pas de tromper, mais de rendre l'histoire qu'ils racontent plus frappa [...]

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Pour citer l’article

Nicolas CHEVASSUS-au-LOUIS, « FRAUDE SCIENTIFIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/fraude-scientifique/