CHATEAUBRIAND FRANÇOIS RENÉ DE (1768-1848)

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Né sous Louis XV, mort après la chute de Louis-Philippe

Cette vie longue (Saint-Malo, 4 sept. 1768 -Paris, 4 juill. 1848) nous apparaît partagée en « époques » et par les circonstances et par la volonté organisatrice de Chateaubriand lui-même. Dans une note des archives de Combourg, datable des environs de 1843, et qu'a révélée M.-J. Durry, le vieil homme se penchant sur son passé y distinguait quatre moments : « ma carrière de soldat, ma carrière littéraire, ma carrière politique, et ma carrière mêlée au-delà de la chute de la monarchie ». Pourquoi chercher meilleur fil directeur ? C'est celui même des Mémoires d'outre-tombe.

La jeunesse et les armes (1768-1800)

Par son ascendance paternelle, qui remonte au xie siècle sur les confins de la Bretagne et de l'Anjou, François-René de Chateaubriand vint au monde breton, chrétien, royaliste, et épris d'indépendance. Ce cadet de famille, destiné tour à tour aux ordres, à la marine, suivit des études irrégulières ; de ses jeunes années il retint surtout les impressions reçues au château de Combourg, acheté par son père en 1761 et où celui-ci se retira en 1777. L'adolescent y vécut notamment, après l'interruption de sa scolarité, de l'été de 1783 à l'été de 1786, et s'y créa dans la solitude une amoureuse imaginaire, sa « Sylphide », fantasme ô combien fondateur de son esthétique et de sa psychologie. Géographiquement, sentimentalement, il est et restera cet « enfant de la Bretagne » qu'il évoque encore, vieillard, dans sa Vie de Rancé.

Jeune officier à dix-huit ans, présenté à Louis XVI en février 1787, Chateaubriand, qui a perdu son père, se trouve à Paris avec sa mère et ses sœurs lors de la prise de la Bastille. Ayant obtenu une lettre de recommandation à remettre à Washington, il s'embarque pour un voyage en Amérique (8 avr. 1791 - 2 janv. 1792) dont il a partiellement romancé les différents récits qui s'en trouvent dans ses œuvres. Après s'être marié, et voyant la tournure des événements politiques, il se résigne à émigrer (15 juill. 1792), est blessé dans l'armée des princes, et pa [...]

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Écrit par :

  • : ancien élève de l'École normale supérieure, docteur d'État ès lettres, assistant à l'université de Paris-IV-Sorbonne

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Pour citer l’article

Patrick BERTHIER, « CHATEAUBRIAND FRANÇOIS RENÉ DE - (1768-1848) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 avril 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/francois-rene-de-chateaubriand/