REDI FRANCESCO (1626-1697)

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Francesco Redi et la génération spontanée

Mais le travail pour lequel Redi est connu est celui qu’il publie à Florence en 1668 sous le titre Esperienze intorno alla generazione deglinsetti (« Expériences sur la génération des insectes »). Il y démontre en effet par un grand nombre d’expériences que, contrairement à ce que la plupart des auteurs affirment depuis l’Antiquité, les « vers » ne naissent pas par génération spontanée à partir de viande en décomposition. Après avoir placé dans quatre flacons les cadavres d’un serpent, de poissons, d’anguilles et de la viande de veau, récipients qu’il bouche ensuite soigneusement avec du papier, et laissé ouverts quatre autres flacons semblablement garnis, il constate que ces derniers se remplissent de vers alors que les quatre premiers en sont entièrement dépourvus, même après plusieurs mois. Redi, qui recourt ici pour l’une des premières fois dans l’histoire des sciences du vivant à ce que nous appelons aujourd’hui des expériences témoins, soupçonne que ces larves proviennent de la « semence » de mouches s’étant posées sur ces chairs, et non pas des chairs putréfiées elles-mêmes comme l’affirment les partisans de la génération spontanée. Comme on lui objecte que la fermeture hermétique de ses flacons, en empêchant l’air de s’y renouveler, peut expliquer que la vie ne s’y développe pas, Redi répète son expérience en bouchant un récipient contenant de la viande et du poisson non plus avec du papier, mais avec « un très mince voile de Naples » qui laisse passer l’air, récipient qu’il enferme ensuite dans une sorte de garde-manger. Mais le résultat est le même. Les insectes ne s’engendrent donc pas spontanément à partir de matière morte, qu’elle soit animale ou végétale, mais proviennent d’œufs pondus préalablement sur elle. Toute vie procède d’une autre vie. Le mémoire de Redi, illustré d’une trentaine de gravures, aborde aussi tous les aspects de la physiologie des mouches, des scorpions et des araignées, et décrit même le comportement des tortu [...]

Une des nombreuses expériences de Francesco Redi sur  la génération spontanée

Une des nombreuses expériences de Francesco Redi sur  la génération spontanée

Photographie

En empêchant les mouches (D) de pondre leurs œufs (E) sur un morceau de viande (C) placé dans un bocal (B) recouvert d'un voile à mailles fines et enfermé dans un autre bocal (A), lui-même fermé par un tissu à mailles plus larges laissant passer les œufs, Redi montre expérimentalement en... 

Crédits : Craanen, 1722, Tractatus physico-medicus de homine, p. 60, tabl. 3 fig. 3

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Écrit par :

  • : professeur en histoire des sciences, université de Bordeaux

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Pour citer l’article

Pascal DURIS, « REDI FRANCESCO - (1626-1697) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 09 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/francesco-redi/